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Royce Young | ESPN.com 21d

El mensaje de Melo para Russ: "Vamos a encajar"

Cuando Russell Westbrook cenó con Kevin Durant una semana antes de la apertura de la agencia libre en el verano de 2016, le preguntó a Durant qué podía hacer de manera diferente, cómo debería evolucionar su juego y cómo podría cambiar.

Su asociación fue maravillosamente exitosa en la duela, y se basaba en el respeto mutuo, pero con los parches rocosos gritando más fuerte que los suaves, Westbrook entendió que iba a ser necesaria una evolución para que Durant volviera.

Durant se fue, y Westbrook sí cambió, porque tenía que hacerlo. Produjo una de las temporadas más exigentes física y mentalmente en la historia de la NBA, dominando el libro de récord y estableciendo un récord de tasa de uso. Con el acto solista completamente envuelto, y el rescate de Durant, algunos se preguntaban si las estrellas incluso querían jugar con Westbrook.

Cuando el Thunder trajo a Paul George a horas de comenzar la agencia libre el verano pasado, Westbrook tuvo su segunda oportunidad. El Thunder estaba en el reloj al momento en que se realizó la operación, con la agencia libre de George flotando en el horizonte cercano y rumores no tan bajos de pastos más ostentosos como amenaza. Pero Westbrook tuvo su oportunidad de redención, de cambiar nuevamente y demostrar que puede encajar, que puede coexistir y que un equipo puede prosperar con él al frente de todo.

Luego, el Thunder agregó a Carmelo Anthony por si acaso, y Westbrook estaba buscando un roster ofensivamente apilado, uno con el que no ha jugado desde que él, Durant y James Harden eran chicos de 22 años y que lo descubrieron sobre la marcha.

Westbrook y el nuevo Thunder tienen cuatro juegos y están plenamente conscientes de la paciencia requerida para superar los dolores de crecimiento del roster. Y a medida que comienzan a forjarse una identidad, se hace evidente para todos los implicados: Para que el Thunder alcance su potencial, Westbrook tiene que seguir siendo Westbrook.
"Vinimos por ti", dijo Anthony, que le dijo a Westbrook. "Vinimos aquí porque creemos en lo que puedes hacer y lo que traes al juego, y no queremos que dejes de hacerlo. Queremos que seas ese jugador, queremos que seas esa persona, y nosotros nos acomplaremos".

Esta temporada ha habido momentos en que el proceso de ajuste ha sido obvio para el reinante Jugador Más Valioso. Tal vez es la hospitalidad de Oklahoma lo que le molesta, pero Westbrook, a veces, se ha desviado de su camino para tratar de acomodar a Anthony y George, tratando de hacer que se sientan cómodos. La temporada pasada, solo hubo dos juegos completos cuando un compañero de equipo tomó más tiros que Westbrook. Ya han habido dos esta temporada en los que Anthony y George intentaron más que Westbrook. La temporada pasada, Westbrook tuvo 1,009 intentos más que su compañero de equipo más cercano, Victor Oladipo. Esta temporada, Anthony ha intentado 17 tiros más que Westbrook, George 12 más.

En los últimos dos juegos, Westbrook ha liderado al Thunder en intentos.

"Haremos un gran trabajo acoplándonos a él", dijo Anthony sobre Westbrook. "Creo que ha seguido ese consejo, y como ves en los últimos partidos, ha estado jugando como el Russ al que ustedes están acostumbrados".

Sin embargo, no se trata solo de los disparos. Westbrook estaba en su mejor momento en la noche de apertura contra los Knicks, y tomó solo 12 tiros. Él controló el juego y puso a los Knicks en sus talones, posesión tras posesión.

Fue eficiente y selectivo, usando su agresividad para dibujar y dividir la defensa, lo que facilitó a George y Anthony. Se trata del equilibrio intermedio, y cuando Westbrook lo logra, es tan bueno como cualquier jugador en el mundo. Algunos pueden hacer demasiado sobre la jerarquía del roster, quién es el alfa, quiénes son Batman y Robin. Westbrook es un verdadero alfa en todos los sentidos y se siente más cómodo en el asiento del conductor. Él es el motor que impulsa al Thunder y cuanto más agresivo sea, más oportunidades habrán de ver Anthony y George.

Entre Westbrook, Anthony y George, ya ha habido una serie de conversaciones privadas, tanto en la práctica como fuera de la cancha, sobre jugar juntos, trabajar juntos y mantener sus propias marcas de estilo en el juego. Todos quieren lo mismo. Todos tienen el mismo objetivo en mente. Y aunque jugar juntos como una unidad cohesionada será fundamental para llevarlos allí, ninguno de los tres realmente ve el cambio dramático como necesario. Especialmente porque para Anthony y George, Westbrook va a dirigir el espectáculo.

"Su función es que sea él mismo", dijo Anthony, "y lo resolveremos todo".

Westbrook, junto con James Harden, reinventó la posición de armador la temporada pasada con la cantidad de ofensiva que usaron. El Thunder pasó la temporada pasada estudiando a Westbrook y abrazó la idea de que él generará prácticamente todo dentro de la ofensiva. Identificaron el tipo de jugadores que encajarían con ese estilo. George era el objetivo A. Anthony, pensaban que podían adaptarse junto con Westbrook para jugar un rol más espaciador de atrapar y disparar. Podrían permanecer ellos mismos, pero mezclar todo junto.

"Como nuestro grupo es nuevo, creo que todos quieren que sean quienes son y por qué son jugadores especiales en esta liga", dijo el entrenador Billy Donovan. "Russell recibió un gran estímulo de sus compañeros de equipo y está en su mejor momento cuando juega agresivamente".

Westbrook cambiará esta temporada, porque esa es la progresión natural. Ya ha habido señales. Sus pases por juego están en alza, sus toques por juego han bajado. El roster es diferente; el equipo más equilibrado y redondeado. Él (probablemente) no promediará un triple-doble nuevamente. Él (probablemente) no registrará una tasa de uso superior al 40 por ciento nuevamente. Su campaña 2016-17 fue única, desatada en parte de necesidad y en parte por una rencorosa venganza. Esta temporada, Westbrook está tratando de encontrar un lugar más alto, y la única forma en que Anthony y George pueden ayudarlo a encontrarlo es si los lleva allí.

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