NBA Equipos
Brian Windhorst, Escritor de ESPN 16d

LeBron tomó la estafeta de MJ; ahora los jugadores jóvenes quieren ser como James

En un día de junio fuera del centro de Chicago en 2001, LeBron James, de 16 años, acababa de terminar un entrenamiento en el Hoops Gym de Tim Grover cuando se detuvo un deportivo de alta gama.

James estaba en la ciudad para jugar en un evento de AAU y había ido a ver al gurú del entrenamiento, que le estaba enseñando a hacer un poco de acondicionamiento con pesas para principiantes. Varios jugadores de la NBA llegaron al gimnasio de Grover para los juegos, incluyendo a Antoine Walker, quien fue uno de los primeros conocidos de la liga para James.

Cuando Michael Jordan, de 38 años, salió del auto, James estaba asombrado. Jordan estaba a pocas semanas de comenzar su último regreso con los Washington Wizards. Hablaron durante aproximadamente 15 minutos antes de que Jordan tuviera que irse. Era la primera vez que los dos se conocían, y James tenía un recuerdo para toda la vida.

"Michael habló con él sobre la presión de lidiar con las expectativas", recordó Grover. "Le dijo que cuidara de su cuerpo y que mantuviera pequeño el círculo. Y le dijo que siempre hiciera los deberes".

Pero su actuación contra los Wizards de Washington fue realmente digna de admiración. El martes, James jugará en su juego Nº 1.072 en la NBA, empatando a Jordan. Jordan tenía 40 años al final de su carrera. James es siete años más joven y parece que aún le quedan años en su mejor momento.

Pero con James en el mismo punto, la estrella de los Cavs ha logrado algo que Jordan le dio a una edad temprana: inspiración.

James formó parte de una generación de jóvenes jugadores inspirados por Jordan. Él ahora lo usa en su pecho con el No. 23 cada noche. Pero ahora que James lleva 15 temporadas con tres campeonatos y cuatro MVP, y se ha trasladado al papel de Jordan.

La cosecha de jugadores jóvenes que ingresan a la liga ahora creció viendo a James, jugando a ser él en los videojuegos y fingiendo ser él en sus entradas, tal como lo hacía James con Jordan.

"Todavía me parece surrealista que jugué contra él", dijo el novato de los Chicago Bulls, Lauri Markkanen, después de enfrentar a James por primera vez el mes pasado. "Es un sueño hecho realidad para mí porque era mi jugador favorito cuando era pequeño".

Lonzo Ball recibió críticas de los fanáticos de Los Angeles Lakers a principios de este año cuando dijo que James era su jugador favorito sobre la leyenda de los Lakers, Kobe Bryant.

"Mi jugador favorito fue LeBron creciendo", dijo Ball. "Soy un Laker. Quiero ir con Kobe. Pero he estado diciendo LeBron toda mi vida, así que voy con LeBron".

El guardia de Philadelphia 76ers, Nik Stauskas, creció fuera de Toronto y era un gran admirador de James. Su regalo de Navidad cada año eran boletos de sus padres para asistir a los juegos de Cavs. Su armario estaba lleno de todas las versiones de la camiseta de James. Al igual que James con Jordan, Stauskas tuvo la oportunidad de conocer a James y posó para una foto con él después de un juego cuando Stauskas era un adolescente.

"Al crecer, probablemente era el mayor fanático de LeBron en el mundo", dijo Stauskas la temporada pasada. "El año (de novato), ese fue el mayor acuerdo para enfrentarlo más que a nadie en la liga, solo porque realmente admiré su crecimiento".

James ingresó a la liga el año después de que Jordan se retiró. Ahora puede ver el enlace con los roles invertidos.

"Es un honor ver a jóvenes usando mis zapatos o chicos hablando de que yo soy una inspiración para ellos", dijo James. "También es un homenaje para mí mismo estar en esta liga y aún ser capaz de hacerlo a un alto nivel 15 años después. Cada vez que tengo la oportunidad de ver a algunos de los chicos más jóvenes en la liga ahora juegan que me miran como inspiración y me usan como inspiración, eso significa mucho ".

Unos meses después de esa reunión en Chicago, James vio a los Wizards jugar contra los Cavs en Cleveland. Esa noche, Jordan venció a los Cavs (de nuevo), con un espléndido tiro. Era el juego número 972 de la carrera de Jordan.

Ya una celebridad en Cleveland, James tenía un pase para estar en el área de vestuarios. Jordan, con una turba que lo rodeaba en todo momento, se detuvo en un pasillo para extender la mano y estrechársela. Ellos se conocían para entonces. Jordan incluso preguntó por la madre de James. Un escritor de Sports Illustrated seguía a James, y tres semanas más tarde estaría en la portada cuando tenía 17 años. Se convirtió en rutina para James asistir a los juegos de Jordan en Cleveland, incluyendo uno en 2003 que condujo a la ahora famosa foto de las dos manos temblorosas.

"Lo usé como inspiración", dijo James. "Sin que Jordan siquiera lo supiera, él me ayudó".

James tiene un montón de fotos con jugadores que conoció en los campamentos. Jugadores que reclutó para Nike (como sin duda Jordan estaba haciendo al pasar tiempo con James en la escuela secundaria). Los jugadores que han tenido la suerte de encontrarse con él en un pasillo después de un juego, como un joven Stauskas antes de que nadie supiera que sería un Big Ten Player of the Year y una selección de lotería.

Como muchas otras cosas, James lo aprendió de Jordan, hace 1.072 juegos.

"Eso siempre ha sido parte de mi trabajo", dijo James. "Sin siquiera saberlo, eso siempre fue parte de mí como parte de esta liga, para darle una oportunidad al próximo niño. Para darle esperanza".

^ Al Inicio ^