ESPN

Ránking Copa Mundial

Un grupo de 80 periodistas, comentaristas de televisión, veteranos mundialistas y otros profesionales se unieron a analistas de ESPN en Europa, las Américas, África, Asia y Australia y escogieron a los 50 mejores talentos que competirán en Rusia 2018.

Ilustraciones por Josué Evilla
Fotos de Getty, AP, EPA, USA Today, PA e Icon
Metodología

Un grupo de 80 expertos, incluyendo cronistas, analistas de televisión, veteranos mundialistas y otros ex futbolistas, al igual que editores de las ediciones de ESPN en Europa, Norteamérica, Sudamérica, Africa, Asia y Australia, votaron para elegir a los 50 mejores futbolistas que compiten en Rusia.

Ránking del Mundial

Los 50 Mejores jugadores en Rusia 2018, .

Lionel Messi
Argentina
Delantero
Edad: 30
Ránking 2014: 1
Messi puede ser el rey del fútbol a nivel de clubes, pero su historia es distinta con la selección de Argentina. Fue expulsado apenas a los dos minutos de su debut con la Albiceleste en 2005, y se retiró brevemente de la selección en 2016 después de perder su tercera final en tres años. Afortunadamente, cambió de parecer y Argentina no estaría en Rusia de no ser por él. Los bicampeones mundiales tienen otras figuras, pero dependen en gran medida del desempeño de Messi. Al menos debe llegar con piernas frescas, ya que el Barcelona fue eliminado prematuramente de la Liga de Campeones. — Tim Vickery
Cristiano Ronaldo
Portugal
Delantero
Edad: 33
Ránking 2014: 2
A sus 33 años, y unos 12 años después de ser semifinalista, el delantero del Real Madrid y actual Balón de Oro probablemente tenga su última oportunidad de ganar un Mundial, aunque ha dicho que puede jugar hasta los 40 años. Cristiano ayudó a guiar a su país a la gloria inesperada en la Eurocopa 2016 y viaja a Rusia para disputar su cuarto Mundial como líder goleador de la selección portuguesa, con 81 tantos, incluyendo 15 en las eliminatorias. — Mark Ogden
Neymar
Brasil
Delantero
Edad: 26
Ránking 2014: 6
Si Neymar se alza con el premio The Best o el Balón de Oro, dependerá por completo de lo que haga en Rusia. Con un mejor equipo en lo táctico y el cual se espera sea superior emocionalmente hablando al mostrado en el Mundial pasado, Neymar debería contar con la plataforma necesaria para demostrar su inmenso talento. ¿Podrá el técnico Tite ser capaz de integrar las ambiciones personales de su estrella con las necesidades de su equipo? Y, ¿acaso podrá Ney controlar los excesos de temperamento que le ocasionaron seis tarjetas amarillas en las eliminatorias? — Tim Vickery
Kevin De Bruyne
Bélgica
Mediocampista
Edad: 26
Ránking 2014: N/A
Cuando Bélgica superó a Estonia 8-1 en noviembre de 2016, el técnico Roberto Martínez colocó al mediocampista del Manchester City, previamente utilizado como extremo, en una posición más profunda al centro. Ese cambio ha sido más efectivo contra oponentes fuertes. El cambio de velocidad y rango de pases de De Bruyne ha ayudado a marcar el ritmo de su equipo y resuelto varios problemas mostrados anteriormente, debido a la falta de velocidad y fluidez. Tras haber completado una maravillosa temporada con su club, éste podría ayudar a que Bélgica tenga grandes logros en Rusia. — Nick Ames
Harry Kane
Inglaterra
Delantero
Edad: 26
Ránking 2014: N/A
El delantero del Tottenham se dirige a su primer Mundial con las esperanzas goleadoras de Inglaterra sobre sus hombros. Kane no brilló durante la Eurocopa 2016. A pesar de ello, se ha convertido en titular indiscutido en la lista de Gareth Southgate e intentará convertirse en el primer ganador inglés de la Bota de Oro de los mundiales desde que Gary Lineker fuera líder de los artilleros con seis tantos en México 1986. Si Kane consigue jugar a plenitud de condiciones (anotó 41 goles en todos los torneos del Tottenham esta temporada), Inglaterra puede llegar muy lejos. — Mark Ogden
Luis Suárez
Uruguay
Delantero
Edad: 31
Ránking 2014: 4
Suárez y el Mundial tienen una historia algo problemática. Un uso flagrante de la mano causó la suspensión de Suárez de la semifinal del Mundial 2010 y fue expulsado cuatro años después durante la fase de grupos tras haber mordido al italiano Giorgio Chiellini. Las esperanzas de Uruguay en Rusia dependen en gran medida si uno de los mejores centrodelanteros de la actualidad (y líder goleador de su país con 50 tantos) puede permanecer en la cancha durante toda la actuación de su selección. — Tim Vickery
Mohamed Salah
Egipto
Delantero
Edad: 25
Ránking 2014: N/A
Luego de marcar el gol que selló el boleto de regreso de Egipto a los Mundiales tras una ausencia de 28 años, Salah declinó cortésmente el ofrecimiento del ex presidente del Zamalek Mamdouh Abbas de un nuevo hogar y, por el contrario, pidió se donara a una de sus causas benéficas. Representa un ejemplo del por qué el futbolista del año en Inglaterra es tan estimado en su país, al punto de que muchos le ven como futuro mandatario. En elecciones presidenciales recientes en Egipto, Salah recibió varios votos, llegando incluso a superar a los dos candidatos principales. — Colin Udoh
Antoine Griezmann
Francia
Delantero
Edad: 27
Ránking 2014: N/A
Hoy en día, es extraño ver que un jugador se convierta en súper estrella sin haber formado parte de un club en su país. Sin embargo, ese es el caso de Griezmann. Tras haber sido considerado muy pequeño cuando intentaba ser reclutado por las academias de clubes franceses entre los 11 y 14 años, debió cruzar los Pirineos. La Real Sociedad le dio su oportunidad y nunca se arrepintieron. Cuando ganó la Europa League esta temporada con Atlético de Madrid en Lyon, a 70 kilómetros de su Macon natal, Griezmann mostró a los clubes de la Ligue 1 de lo que se habían perdido. — Julien Laurens
Eden Hazard
Bélgica
Delantero
Edad: 27
Ránking 2014: 10
¿Será este el Mundial de Hazard? Tuvo ciertos destellos en 2014 y otros de forma intermitente en la Eurocopa 2016. Sin embargo, Bélgica no pudo llegar lejos y sería todo un desperdicio si mantienen la tendencia en Rusia. Hazard se ha mostrado dispuesto bajo las órdenes del técnico Roberto Martínez, disfrutando jugar a la izquierda detrás de Romelu Lukaku y siente que él y sus compañeros han aprendido de las decepciones del pasado. "Ahora tenemos experiencia", dice Hazard. "Sabemos qué hacer para estar preparados. Tenemos un objetivo: llegar a la final". — Nick Ames
Robert Lewandowski
Polonia
Delantero
Edad: 29
Ránking 2014: N/A
Con 52 tantos con Polonia, incluyendo 16 en las eliminatorias, Lewandowski ya es el goleador histórico de su selección, y es percibido como el mejor jugador de la historia de Polonia por muchos, incluso, si aquellos que recuerdan los tiempos de Kazimierz Deyna, Grzegorz Lato y Zbigniew Boniek en las canchas de los años 70 y 80 tienen otras ideas. Lewandowski anotó apenas una vez en cada una de sus dos Eurocopas anteriores, pero puede mejorar su legado con un buen Mundial. — Michael Yokhin
Toni Kroos
Alemania
Mediocampista
Edad: 28
Ránking 2014: 34
Kroos podría ser la peor decisión de Bayern Munich de no invertir un par de millones de euros. El gigante alemán rehusó equiparar su salario al de Mario Goetze, y luego lo vendió a Real Madrid en 2014. Desde entonces, Kroos ha Ganado varios títulos de la Liga de Campeones, mientras que Bayern sigue estancado en sus cinco trofeos europeos. Es un titular indiscutible en la alineación de Joachim Loew, y es el jugador más importante de los campeones mundiales. — Raphael Honigstein
David De Gea
España
Portero
Edad: 27
Ránking 2014: N/A
La Roja se impuso con férreo control en el arco en Suráfrica 2010 (dos goles admitidos en siete encuentros, cinco blanqueos); aunque, si bien Iker Casillas fue fundamental, esa era fue de partidos controlados defensivamente al máximo. Ahora, las cosas son diferentes y De Gea tendrá mayor trabajo que hacer en su segundo Mundial. ¿Su debut en 2014? Fue un dolor de trasero, literalmente hablando: un esguince significó que Pepe Reina fuera reemplazo de Casillas en el tercer encuentro de fase de grupos. Se puede decir que De Gea es el mejor guardameta del mundo. Es hora de demostrarlo. — Graham Hunter
Luka Modric
Croacia
Mediocampista
Edad: 32
Ránking 2014: 32
Modric, considerado por mucho como la estrella más brillante de su generación en Croacia, tiene una imagen problemática en su país. El tres veces ganador de la Liga de Campeones ha sido acusado de perjurio tras haber, presuntamente, mentido en su testimonio en el juicio del ex director del Dinamo de Zagreb, Zdravko Mamic. Algunos hinchas croatas esperaban que Modric se pronunciara en contra de la impopular Federación de Fútbol de su país, pero no lo hizo. Entonces, necesita de una actuación sobresaliente en Rusia a fin de recobrar el apoyo de los hinchas que airearon su descontento con la federación al interrumpir un partido de la Eurocopa 2016 contra la República Checa. — Michael Yokhin
Sergio Agüero
Argentina
Delantero
Edad: 30
Ránking 2014: 11
Tan solo Lionel Messi y Gabriel Batistuta han anotado más goles con la selección de Argentina, pero Agüero ha fallado en los momentos importantes, frecuentemente desgastado o lesionado al final de las temporadas. Así que tras ser operado de una rodilla en abril, surge otra pregunta: ¿Volverá a disputar un Mundial sin estar a plenitud? ¿O será que le vino bien el descanso y su amistad con Messi por fin rendirá frutos sobre la cancha? — Tim Vickery
Kylian Mbappé
Francia
Delantero
Edad: 19
Ránking 2014: N/A
Los récords se hicieron para ser rotos y una prueba del increíble talento de Mbappé es el hecho que ha impuesto tantos récords desde que irrumpiera en escena hace 18 meses. Ha superado a Thierry Henry como jugador más joven del AS Mónaco en su historia (16 años y 347 días), y como el más benjamín en marcar gol con ese club (17 años, 62 días). En marzo, a los 19 años y tres meses, se convirtió en el jugador más joven en marcar par de tantos con la selección francesa. Ningún otro adolescente tiene más goles en la Champions que los 10 de Mbappé. En resumen: el chico es bueno. — Julien Laurens
Philippe Coutinho
Brasil
Mediocampista
Edad: 25
Ránking 2014: N/A
Luego de un inicio poco llamativo a su carrera como internacional (Coutinho no llegó a impresionar cuando era su verdadera oportunidad en las Copas América de 2015 y 2016), la nueva contratación del Barcelona se ha visto favorecido con la llegada de Tite como seleccionador nacional. Lleno de confianza, Coutinho se ha convertido en un importante desequilibrador que puede jugar como extremo o apoyando al delantero desde el centro. — Tim Vickery
David Silva
España
Mediocampista
Edad: 32
Ránking 2014: 26
Es campeón del mundo, aunque, individualmente hablando, Silva no ha sido titular en sus dos apariciones en el torneo. En 2010, fue titular en solamente una ocasión y consiguió cuatro minutos adicionales de juego como suplente. Cuatro años después, falló la oportunidad de dejar el marcador 2-0 ante Holanda, que terminó sumando cinco goles llevando a la selección ibérica a su salida en la fase de grupos. Sin embargo, Silva es sumamente vital para el éxito y progreso de La Roja, buscando consolidarse en el mayor escenario del fútbol mundial. — Graham Hunter
Sergio Ramos
España
Defensor
Edad: 32
Ránking 2014: N/A
Como quedó claro tras la victoria de Real Madrid en la final de la Liga de Campeones ante Liverpool, no pasa una semana sin que Ramos haga o diga algo que lo separa del resto de los jugadores y su mentalidad de "ganador" a veces lo lleva más allá de los límites de la competitividad. Hablamos de un hombre que se prepara sicológicamente para los grandes momentos. He ahí la razón por la cual ha anotado cuatro goles en semifinales y finales de Champions. Tampoco es extraño a ser sancionado con tarjetas rojas, aunque no ha sido castigado de esta forma cuando juega con la selección española. Ramos superó a Portugal "a lo Panenka" en una definición por penales en la Eurocopa 2012. Espera tener un momento similar en Rusia. — Graham Hunter
Christian Eriksen
Dinamarca
Mediocampista
Edad: 26
Ránking 2014: N/A
"Miren a los futbolistas que juegan en el centro del campo en Real Madrid y Barcelona; ninguno es mejor que Christian". Así se expresó el técnico de Dinamarca, Age Hareide, sobre Eriksen, cuyo triplete ante Irlanda catapultó a Dinamarca a Rusia 2018. No se puede subestimar su importancia en una selección a la que le falta colmillo y, en su primer Mundial, hace que su plantel sea peligroso ante cualquiera. — Nick Ames
Paul Pogba
Francia
Mediocampista
Edad: 25
Ránking 2014: 30
En el barrio de Le Renardiére, donde Pogba creció junto con su familia, en la ciudad de Roissy al norte de París, cuatro artistas pintaron un inmenso fresco de Pogba luego de la Eurocopa 2016. Es un héroe en su pueblo natal. El último jugador en causar impacto similar en Francia fue Zinedine Zidane con el Marsella. El país espera que Pogba pueda tener una repercusión similar en un Mundial, después de una temporada difícil con Manchester United. — Julien Laurens
Paulo Dybala
Argentina
Francia
Edad: 24
Ránking 2014: N/A
Lo que debió haber sido todo un sueño terminó en lágrimas y decepción para Dybala: En 2015, durante su primera incursión con la selección argentina, fue expulsado. El primero en consolarle fue Lionel Messi, quien fuera expulsado con tarjeta roja en su debut internacional ante Hungría. La Joya ha admitido que es "difícil" para él poder jugar al lado de Messi, porque sus estilos son similares, pero Jorge Sampaoli vio suficientes elementos en el delantero de la Juventus para convocarle a Rusia. — Nicolás Baier
Andrés Iniesta
España
Mediocampista
Edad: 34
Ránking 2014: 3
Iniesta significa mucho más que el gol que anotó para que España ganara el Mundial de 2010. Don Andres llegó a Sudáfrica con un video motivacional preparado por su amigo y fisioterapeuta del equipo Emili Ricart, y tras anotar el gol contra Holanda, rindió tributo a su amigo Dani Jarque, el capitán del Espanyol que había fallecido súbitamente 11 meses antes. — Graham Hunter
Edinson Cavani
Uruguay
Delantero
Edad: 31
Ránking 2014: 18
A pesar de cualquier problema que tenga en su relación con Neymar en el París Saint-Germain, dentro de su selección nacional, Cavani no parece tener inconvenientes en asumir el segundo puesto en el potente ataque uruguayo, detrás de Luis Suárez. Con miras al que será su tercer Mundial, Cavani trabaja tan fuertemente que puede considerarse "centrodelantero de cancha completa", aunque hace su mejor labor frente al arco: Cavani, con 10 goles, fue el máximo artillero de las eliminatorias suramericanas. — Tim Vickery
N'Golo Kanté
Francia
Mediocampista
Edad: 27
Ránking 2014: N/A
El suyo es un cuento de hadas que podría inspirar a Hollywood. Hace ocho años, Kanté jugaba en la octava división francesa, con el Suresnes en los suburbios occidentales de París. A sus 19 años, parecía que no tendría futuro en el balompié profesional (a esa edad, Kylian Mbappé había ganado dos títulos de Ligue 1) y aún así, Kanté siguió trabajando y eventualmente logró triunfar. Pasó por categorías menores y estadios pequeños y desconocidos antes de conseguir éxito con el Leicester, Chelsea y la selección francesa. — Julien Laurens
Manuel Neuer
Alemania
Portero
Edad: 32
Ránking 2014: 27
Cuando crecía en Gelsenkirchen, Neuer no quería ser arquero. Los niños jugaban sobre concreto en su barrio. Obviamente, esta no es la superficie ideal para deslizarse. Su primer entrenador en el Schalke 04 lo puso bajo los palos cuando tenía cinco años y desde entonces, ha asumido este trabajo con ciertas reservas. Neuer se muestra más feliz cuando puede atajar con su cabeza o sus pies, al estilo de un arquero líbero. Debido a una complicada fractura en uno de sus pies, ha estado ausente durante prácticamente toda la campaña de su club. — Raphael Honigstein
Marcelo
Brasil
Defensor
Edad: 30
Ránking 2014: N/A
El lateral izquierdo, quien se apresta a jugar en su segundo Mundial, transmitirá su rutina diaria durante el torneo en su canal oficial de YouTube, el cual cuenta con más de 670.000 suscriptores y presenta videos sobre su vida en Madrid, al igual que momentos de esparcimiento con su familia, hijos y esposa, la actriz brasileña Clarice Alves. Marcelo también ha lanzado una aplicación oficial para dispositivos móviles. Sin embargo, será en la cancha en Rusia donde el mejor defensa izquierdo del mundo causará una impresión duradera. — Vladimir Bianchini
Isco
España
Mediocampista
Edad: 26
Ránking 2014: N/A
Bajo la tutela del ahora seleccionador español de mayores Julen Lopetegui, Isco Alarcón formó parte de la escuadra sub-21 que se coronó campeona de Europa en 2013. Isco, entonces con 21 años, marcó tres goles en Israel y formó parte del equipo de mejores jugadores del torneo, junto a sus compañeros David De Gea, Thiago Alcántara, Koke, Nacho y Rodrigo. España no podrá repetir su hazaña del Mundial 2010 a menos que algunos de ellos (o todos) se encuentren a plenitud de forma. — Graham Hunter
Thomas Muller
Alemania
Delantero
Edad: 28
Ránking 2014: 28
El ganador de la Bota de Oro del Mundial 2010 llegó a marcar 120 tantos en una temporada. Mueller tenía ocho años en ese entonces y jugaba con el TSV Pahl, al sur de Múnich. Sus temporadas recientes han sido menos productivas, siendo utilizado principalmente como extremo derecho o todoterreno apoyando a un centrodelantero más ortodoxo. Sus cualidades de liderazgo e ingenio aseguran que será titular de Alemania. Sin embargo, su rol se ha visto disminuido en cierta forma. — Raphael Honigstein
Gerard Piqué
España
Defensor
Edad: 31
Ránking 2014: 47
En el muro de la oficina de Piqué en su compañía de juegos de video cerca del complejo de entrenamiento del Barça se encuentra una inmensa imagen del apuesto, acaudalado, exitoso, brillante y mundialmente famoso centrocampista... llorando como bebé y abrazando a su madre. Eso ocurrió en la tribuna principal del Soccer City de Johannesburgo, momentos después de que España se impusiera como Campeón del mundial 2010. Durante los 90 minutos siguientes, tras liberar la tensión causada por una emoción tan fuerte, Piqué cortó pedazos de las mallas de los arcos para así llevarse un recuerdo de su mayor logro. — Graham Hunter
Sergio Busquets
España
Mediocampista
Edad: 29
Ránking 2014: 40
Luego de un triunfo sobre Honduras en 2010, le pedí a Busquets que me diera un comentario: "¿Por qué siempre me buscan a mí? ¿Es que soy amable y educado y por eso me buscan todo el tiempo?", respondió con enfado. Busquets estaba molesto porque fue responsabilizado por una derrota ante Suiza. El entonces seleccionador español Vicente Del Bosque calmó las aguas, admitiendo que "si volviera a ser jugador, me podría reencarnar en Busquets". Busquets, quien cumplirá 30 años al día siguiente de la final del Mundial, será clave en el mediocampo español. — Graham Hunter
Sadio Mane
Senegal
Delantero
Edad: 26
Ránking 2014: N/A
Senegal se llenó de angustia cuando Mane sufrió una lesión en su un partido de eliminatorias contra Cabo Verde en octubre pasado, lo cual amenazaba mantenerle fuera de encuentros decisivos contra Suráfrica al mes siguiente. Sin embargo, Mane no sólo se recuperó, sino que dio una actuación digna de un virtuoso en el primer partido al marcar los dos goles que ayudaron a Senegal a asegurar su puesto en Rusia. Si quieren hacer un impacto similar al causado en el Mundial 2002, cuando llegaron a semifinales, seguramente Mane será el jugador clave. — Colin Udoh
Ivan Rakitic
Croacia
Mediocampista
Edad: 30
Ránking 2014: N/A
Sin duda Rakitic es un magnífico jugador. Sin embargo, no ha podido convertirse en verdadera súper estrella. Nunca fue el legitimo heredero de Xavi Hernández en el Barcelona mientras que, en la selección de su país, Luka Modric siempre ha estado dos pasos por delante de él. De hecho, los expertos croatas siguen discutiendo sobre cómo conseguir equilibrio con este dueto, incluso si ambos ya superan los 30 años y han jugado juntos durante más de una década. Rakitic nunca ha decepcionado, pero jamás ha destacado por encima del resto. Por ende, esta podría ser su última oportunidad para repercutir de forma sustancial. — Michael Yokhin
Romelu Lukaku
Bélgica
Delantero
Edad: 25
Ránking 2014: N/A
Lukaku no siempre se ha mostrado a gusto en las competencias internacionales. "No disfruté participar, no me gustó ser convocado", ha expresado sobre la vida bajo las órdenes del anterior técnico Marc Wilmots. Sin embargo, ha logrado brillar de la mano de Roberto Martínez, su anterior técnico en el Everton, y se muestra seguro como carta principal de un equipo obligado a cumplir sus viejas promesas. Nadie ha anotado más goles para la causa belga: Lukaku puede mostrarse disperso en el ataque cuando las cosas no van bien. A pesar de ello, cuando está en plena forma, es uno de los mejores atacantes del mundo. — Nick Ames
James Rodríguez
Colombia
Mediocampista
Edad: 26
Ránking 2014: N/A
El colombiano fue la revelación del Mundial anterior. Sin embargo, los cuatro años posteriores han estado llenos de frustraciones a nivel de clubes: Fue fichado por el Real Madrid antes de pasar en préstamo al Bayern Munich. En contraste, James disfruta jugando para la selección nacional debido a que su importancia en el esquema de Colombia es indiscutible y cuenta con suficientes libertades para conseguir espacios en los cuales imparte mayor daño. Para él, Rusia será un lugar para reiterar su estatus en la élite futbolística mundial. — Tim Vickery
Gonzalo Higüaín
Argentina
Delantero
Edad: 30
Ránking 2014: 41
El mundo de las redes lo ha convertido en objeto de ridículo tras sus fallas en partidos decisivos con Argentina. Sin embargo, eso es una inmensa falta de respeto ante la excelente carrera de Higuaín. Pipita ha goleado a gusto con River Plate, Real Madrid, Napoli y Juventus y durante largo tiempo ha sido miembro clave de la selección Albiceleste. Sin embargo, necesita superar una importante prueba a fin de acallar a sus críticos y Rusia 2018 le dará una nueva oportunidad de hacerlo. — Nicolas Baier
Gabriel Jesús
Brasil
Delantero
Edad: 21
Ránking 2014: N/A
Hace cuatro años, Gabriel Jesús era un hincha de la selección verdeamarelha con 17 años, apoyando a su país en el Mundial del cual fueron anfitriones. De hecho, se unió a las festividades pintando muros y calles en su barrio (Jardim Peri, al norte de Sao Paulo) con los colores canarinhos. Cuatro años después, tras haber dejado huella a nivel de clubes con el Manchester City, será delantero titular en la alineación de Tite y cumplirá así su sueño de jugar en un Mundial. — Vladimir Bianchini
Son Heung-Min
Corea del Sur
Delantero
Edad: 25
Ránking 2014: N/A
A fin de tener una idea de la importancia de Son para la causa de Corea del Sur, debemos considerar lo dicho por el técnico Shin Tae-yong en abril pasado, cuando se le preguntó por su plan a fin de aprovechar al delantero al máximo: "Estamos tratando de implementar un esquema 4-4-2, utilizado por el Tottenham". Si los surcoreanos tienen alguna esperanza de clasificar en un grupo conformado por Alemania, México y Suecia, Son debe mostrarse decisivo. Abandonó el Mundial 2014 en lágrimas, pero en esta ocasión podría ejercer mayor influencia. — John Duerden
Mesut Özil
Alemania
Mediocampista
Edad: 29
Ránking 2014: 29
Özil fue titular a los seis años con el DKJ Westfalen Gelsenkirchen y jugó para otros dos clubes durante los cinco años siguientes, en busca de su gran oportunidad. En la primavera del 2000, su padre Mustafa le pidió al director juvenil del Rot-Weiß Essen Walter Kik que viera al niño jugar con la pelota. Kik sólo necesitó de cinco minutos para tomar una decisión y, semanas después, autorizó un pago mensual para el chico de 12 años. Luego, Özil despertó el interés del Schalke 04, cuya carrera despegó tras firmar con los Royal Blues en 2005. — Raphael Honigstein
Willian
Brasil
Mediocampista
Edad: 29
Ránking 2014: N/A
Llegará a su segunda Copa del Mundo en óptimo estado físico. El ex jugador de Corinthians, Shakhtar Donetsk y Anzhi Makhachkala cambió su dieta en los últimos años, eliminando alimentos que afectaban su rendimiento. ¿Qué sucedió? Ahora anota más goles, Brinda más asistencias y en general rinde mejor. Willian fue capitán de Brasil por primera vez en noviembre en un amistoso contra Japón, para convertirse en el 14to jugador bajo la tutela de Tite que lleva la cinta de capitán. — Vladimir Bianchini
Mats Hummels
Alemania
Defensor
Edad: 29
Ránking 2014: N/A
Ulla Holthoff fue la primera mujer comentarista de fútbol en Alemania e ingenió el primer programa de variedades enfocado en fútbol en el país. También es la madre de Hummels, quien es el central más guapo, educado y locuaz que haya tenido la selección. Por algo el periódico Die Welt catalogó a Holthoff como "la madre del fútbol moderno": Alemania no sería tan de vanguardia sin ella, dentro y fuera de la cancha. — Raphael Honigstein
Dele Alli
Inglaterra
Mediocampista
Edad: 22
Ránking 2014: N/A
El centrocampista del Tottenham es el jugador "Factor X" en la selección inglesa del técnico Gareth Southgate. Allí no sólo es artillero sino creador. Sin embargo, su volátil temperamento es motivo de preocupación: los problemas de indisciplina y jugar por la libre siempre amenazan con pasar factura al más alto nivel y en ocasiones, Alli parece ser una tarjeta roja ambulante a punto de estallar. Su sociedad con Harry Kane es crucial dentro del Tottenham. Sin embargo, seguimos esperando ver al dueto causar los mismos efectos en el escenario internacional. — Mark Ogden
Raheem Sterling
Inglaterra
Delantero
Edad: 23
Ránking 2014: N/A
Ficha del Manchester City y uno de sólo cinco sobrevivientes del fracaso de Inglaterra en el Mundial 2014, cuando jugó siendo adolescente, Stering ha logrado madurar como jugador. El jugar bajo las ordenes de Pep Guardiola ha ayudado a Sterling a fin de mejorar en sus carencias y convertirse en un delantero más peligroso y refinado. Su seleccionador nacional, Southgate, esperará que el extremo cargue con las aspiraciones de su equipo en el escenario mundialista. — Mark Ogden
Thibaut Courtois
Bélgica
Portero
Edad: 26
Ránking 2014: 36
Courtois no era admirador del ex técnico Marc Wilmots. El portero dijo que Bélgica había sido "superada tácticamente" por Italia al perder 2-0 en la Eurocopa de 2016 y, junto con su padre, demandó a Wilmots por "calumnia y difamación"después que Wilmots supuestamente insinuó que el padre de Courtois había divulgado información sobre el equipo. La situación mejoró bajo la tutela de Roberto Martínez y Courtois permitió apenas seis goles en las eliminatorias. — Nick Ames
Dries Mertens
Bélgica
Delantero
Edad: 31
Ránking 2014: N/A
El auto denominado "perro callejero" del Napoli hizo uno de los aportes más memorables para la selección de Bélgica en Brasil 2014, marcando el gol del triunfo ante Argelia en la fase de grupos. Con este tanto, Mertens le ganó una apuesta a su padre, quien debió afeitarse el bigote. Si consigue hazañas heroicas similares en Rusia no caería nada mal. Sin embargo, Mertens solo ha logrado romper la malla contra naciones relativamente débiles en tiempos recientes, a pesar de lucirse con su club. Debería encontrarse en la banda derecha al ataque. — Nick Ames
Diego Godín
Uruguay
Defensor
Edad: 32
Ránking 2014: N/A
El defensa central, capitán y líder de la selección uruguaya ha estado presente durante el reino por 12 años del técnico Oscar Tabárez. Inteligente y feroz por partes iguales, Godín organiza la línea defensiva y es una voz importante y reflexiva a la hora de responder preguntas fuera de la cancha. Además, tiene un hábito de ayudar en la generación de goles vitales, tales como el producido en la fase de grupos para superar a Italia en 2014. Recientemente, confesó soñar con ganar el Mundial. — Tim Vickery
Angel Di María
Argentina
Mediocampista
Edad: 30
Ránking 2014: 23
Parece que una maldición sigue persiguiendo a Di María cada vez que está con su selección nacional. Debido a una lesión, no pudo jugar las semifinales y la final del Mundial de Brasil 2014, aparte de ser sustituido por molestias físicas en dos finales de Copa América ante Chile. El fideo admitió que sus problemas en compromisos internacionales le han pasado factura en lo físico y sicológico. Sin embargo, Rusia le dará la oportunidad de dejar todo eso atrás. — Nicolas Baier
Marco Asensio
España
Mediocampista
Edad: 22
Ránking 2014: N/A
El técnico de España, Julen Lopetegui, podría decidir que el talento es fundamental y que Asensio debe ser titular. Sin embargo, lo más probable es que comience el torneo como primer suplente en la banca, como opción para sustituir a Andrés Iniesta. Afortunadamente para su país, uno de los aspectos más destacables de este mediocampista talentoso es que Asensio sigue estando concentrado con intensidad y es capaz de causar gran impacto, como titular o suplente. Su primer Mundial le ofrece un escenario en el cual podrá subir de categoría, de súper jugador a súper estrella del máximo nivel. — Graham Hunter
Radamel Falcao
Colombia
Delantero
Edad: 32
Ránking 2014: 19
El colombiano, centrodelantero depredador, hizo un intento tan desesperado (y fútil) de recuperarse de una grave lesión de rodilla para poder jugar en el Mundial pasado, que quizás pudo haber perjudicado sus actuaciones en los dos años siguientes. Por ende, este es un momento fundamental, quizás el más importante de su carrera. El gran dolor de cabeza del técnico José Pekerman es que la carencia de destrezas de Falcao en la transición dificulta que pueda generar y definir por cuenta propia. — Tim Vickery
Ousmane Dembelé
Francia
Delantero
Edad: 21
Ránking 2014: N/A
En marzo de 2016, se le preguntó a Dembelé cuál era su lado favorito para apuntar. El entonces jugador del Rennes respondió que prefería la izquierda, a lo cual el sorprendido periodista respondió: "Pero si marcas muchos goles con tu pie derecho". "Es cierto", le replicó Dembelé. "Pero soy más zurdo con los pies". "Entonces, ¿Por qué pateas los penales con tu pie derecho?", insistió el entrevistador. La respuesta de la joven estrella fue clásica: "Ja. ¡Porque disparo mejor con mi pie derecho!" ¿Hay algún otro jugador que se atreva a decir que dispara mejor con el pie equivocado? — Julien Laurens
Raphael Varane
Francia
Defensor
Edad: 25
Ránking 2014: N/A
Mientras muchos prospectos del fútbol deben decidir entre la educación y el deporte a una edad relativamente joven, Varane es una excepción. La escuela siempre fue importante para él y sus padres. En junio de 2011, a los 18 años, aprobó su título de pregrado Bacalaureat (con especialidad en economía). Si estudiar para los exámenes no es lo suficientemente difícil, Varane lo hizo mientras respondía a las llamadas de Zinedine Zidane y José Mourinho, quienes querían ficharle para el Real Madrid. A lo cual accedió ese mismo verano. — Julien Laurens

Más historias