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Ivis Aburto | ESPN Digital 15d

Colts honrarán a Peyton Manning con estatua y retiro de su No. 18

Ganar es algo que no ha sido nada sencillo para los Indianapolis Colts en 2017, pero, una vez más, Peyton Manning puede ser clave para que el equipo sume su segunda victoria de la temporada regular.

Como colofón a un emotivo fin de semana, el domingo, en el marco del encuentro ante los San Francisco 49ers, los Colts rendirán homenaje al jugador que le cambió el rostro a una franquicia y también le dio una nueva identidad a toda una ciudad, cuando retiren el número 18 que Manning usó 13 años en Indianapolis de 1998 a 2011.

El sábado, los Colts develarán una estatua afuera del Lucas Oil Stadium, “el estadio que Manning construyó”, y también inducirán al ex pasador al Salón de la Fama del equipo.

La emoción y la motivación para ganar estará a flor de piel en Indianapolis.

“Me doy cuenta de lo raro que es que se retire un número”, señaló Manning en entrevista con Chris Mortensen de ESPN. “Soy el primer jugador de los Indianapolis Colts al que le retiran su número, pero me uno a una lista de Colts que lo tienen retirado. Es algo enorme. Me siento tremendamente honrado”.

Manning irrumpió en la NFL en 1998, cuando los Colts, que en esa época eran prácticamente el hazmerreír de la liga, lo reclutaron como la primera selección global del Draft, luego de amenazar al dueño de la franquicia, Jim Irsay.

“Si me reclutan, les prometo que ganaremos un campeonato. Si no me reclutan, los hare sufrir”, dijo Manning a Irsay, quien estaba indeciso sobre seleccionar al ex pasador de la Universidad de Tennessee o a Ryan Leaf.

Manning, quien será el primer jugador que tendrá su número retirado con el equipo en Indianapolis, tardó unos años en cumplir su palabra, pero, en el proceso, comenzó la transformación de los Colts de un equipo sin rumbo, sin arraigo y que comenzaba a ver a la ciudad de Los Angeles como opción para mudarse, a uno contendiente.

En 2006, el momento que Manning y los Colts esperaban finalmente llegó y de forma épica: con un regreso histórico en el Juego de Campeonato de la AFC ante los New England Patriots que catapultó a Indianapolis a ganar el Super Bowl XLI tras vencer 29-17 a los Chicago Bears.

En 13 años, Manning se convirtió en uno de los pasadores más ganadores en la historia de la NFL con 141 victorias en 208 juegos como titular ininterrumpidos; lanzó para 54,828 yardas, completó 6,125 pases de 9,380 y sumó 539 pases de touchdown.

En ese lapso y luego de que ganaron sólo tres partidos en la campaña de novato de Manning, los Colts ganaron ocho títulos divisionales (seis consecutivos de 2003 a 2007), calificaron 11 veces a Playoffs y ganaron dos títulos de la AFC.

Con estas hazañas, entrar al Salón de la Fama del equipo y tener su número retirado era sólo cuestión de tiempo y el momento llegó de que Manning una su nombre al de leyendas de los Colts como Johnny Unitas (No. 19), Buddy Young (22), Lenny Moore (24), Art Donovan (70), Jim Parker (77), Raymond Berry (82) y Gino Marchetti (89).

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