NFL Equipos
Kevin Seifert 13d

El panorama de playoffs previo a la Semana 10 de la NFL

El tiempo vuela cuando los jugadores se hincan y el presidente no suelta Twitter y los propietarios están en reuniones y los ratings van en picada y, en medio de todo, de alguna manera juegas nueve partidos que han creado un excepcional drama de cara a los playoffs para el siguiente par de meses. ¡Vaya!

Después de la última jornada, los equipos de la NFL habían jugado más partidos (133) que aquellos que restan por disputarse (123) en la temporada regular del 2017. Eso significa que es momento de empezar a enfocarnos en la carrera hacia la postemporada, una que incluye con posibilidades reales a más de la mitad de la liga.

Abajo, pueden ver cómo quedaría la siembra de playoffs --seis por conferencias-- en caso de que la campaña terminara ya. La NFC es particularmente competitiva al momento, y en la AFC todavía hay tiempo para prenderse. En algunos casos, emplearemos las probabilidades del Football Power Index (FPI) de ESPN para proyectar los resultados.


AFC

1. Pittsburgh Steelers

Los Steelers alcanzaron su mejor momento de cara a la jornada libre de la semana pasada, ganando tres partidos consecutivos --dos de ellos fuera de Heinz Field-- para confirmarse en la cima de la carrera por la AFC Norte. Tienen ventaja de 2.5 juegos sobre los Baltimore Ravens (4-5) en la división y son el único equipo en el sector con marca ganadora. El FPI les proyecta una posibilidad del 96.9 de coronarse en la AFC Norte. Pronto, si no es que ya es así, el enfoque de los Steelers se posará sobre la persecución de la ventaja de la localía. Actualmente tienen la ventaja porque poseen la mejor marca de la AFC en partidos de conferencia (4-1), un criterio de desempate clave.

2. New England Patriots

La AFC Este es sorpresivamente competitiva, con solamente un club por debajo del .500. Y los Patriots todavía tienen que jugar cinco de sus seis partidos divisionales. Todos ellos ocurrirán dentro de las seis semanas finales de la campaña. Asi que mientras podemos darles una posibilidad razonablemente buena de conquistar la AFC Este --el FPI lo calcula en 89 por ciento-- el hecho es que la mayoría de los partidos cruciales están por disputarse.

3. Kansas City Chiefs

derrotas en tres de sus pasados cuatro juegos, luego de un inicio de 5-0, han generado interrogantes sobre qué clase de equipo serán los Chiefs al final de la campaña. Afortunadamente, como los Steelers, participan en una división repleta de rivales por debajo de .500. La distancia sería mayor si no fuera por una derrota en la jugada final de un encuentro de la Semana 7 frente a los Oakland Raiders. Los Chiefs tienen buena oportunidad de retomar el camino en la Semana 11 frente a los indefensos New York Giants, y tendrán tres partidos consecutivos en Arrowhead Stadium en las Semanas 14-16, una racha que debe ayudarles a asegurar la división.

4. Tennessee Titans

Los Titans aguantaron para llevarse la victoria el domingo en uno de los partidos con mayores implicaciones de playoffs de la NFL en la fecha. De acuerdo al FPI, los Titans ahora tienen unas probabilidades del 55 por ciento de meterse a la postemporada luego de su victoria por 23-20 sobre los Ravens. De haber perdido, y haber absorbido un cuarto tropiezo dentro de su conferencia, esa cifra hubiera caído hasta el 26 por ciento. A momento, su victoria de la Semana 2 frente a Jacksonville pesa en grande; separa a los Titans y Jaguars en la siembre. El drama ya crece para el duelo de la Semana 17 entre ambos en Nashville.

5. Jacksonville Jaguars

Los Jaguars se metieron a los playoffs por última vez en el 2007. Entre el 2008 y 2016, perdieron 102 partidos, solamente cuatro menos que los Cleveland Browns. Así que la actuación de esta semana, presumiendo la mejor defensiva de la liga, ha sido un giro dramático. Sus cinco victorias han ocurrido dentro de la AFC --algo que se debe recordar si se requieren criterios de desempates por un boleto de comodín-- pero un tropiezo en la Semana 2 ante los Titans podría ser un obstáculo hacia la conquista del título divisional. Aun así, es un triunfo para los Jaguars estar en la presente conversación.

6. Buffalo Bills

Los Bills se hubieran visto saltados en caso de que los Miami Dolphins hubieran ganado el domingo por la noche. Como están las cosas, han tenido una buena primera mitad de campaña pero les aguarda una brutal recta final. Recibirán a los Saints el siguiente fin de semana, seguido por partidos de visita a Los Angeles Chargers y Chiefs. Luego, en la Semana 13, recibirán a los Patriots. Si pueden salvar los obstáculos, los Bills merecerán estar en la carrera por los playoffs.

A la caza: Dolphins (4-4), Ravens (4-5), New York Jets (4-5), Raiders (4-5).


NFC

1. Philadelphia Eagles

Si los Eagles no te han abierto los ojos todavía, entonces sugiero que revisen su actuación del domingo ante una de las mejores defensivas de la NFL. Sus 51 puntos fueron la mayor cantidad permitida por los Denver Broncos en siete años. Han ganado siete partidos en fila y ya han amasado seis triunfos en la conferencia, un criterio clave de desempate para la localía. La única derrota de los Eagles llegó ante un equipo de la AFC, en la Semana 2 en Kansas City. Por loco que parezca, podrían requerir dos triunfos más --en sus siete partidos finales-- para meterse a los playoffs. Su calendario restante no es sencillo, sobre todo con encuentros consecutivos en la Costa Oeste en las Semanas 13 y 14. Pero podrían recibir un respiro en el que parece su partido restante más complicado, en la Semana 11 frente a sus rivales de la NFC Este, Cowboys, si el corredor Ezekiel Elliott está suspendido.

2. New Orleans Saints

Pocos podrían haber imaginado a los Saints en esta posición después de su inicio de 0-2. Pero aquí están, al tope de la NFC Sur con el mejor récord de la NFL desde ese punto. Ya han ganado el partido divisional que lucía más complicado del año, de visita ante los Panthers en la Semana 3, y su récord de conferencia de 5-1 los coloca en posición para competir por una jornada de descanso en la primera ronda. Su férrea defensiva --15 puntos por partido desde la Semana 2, los segundos mejores en la NFL-- será una ventaja particular en caso de que sigan jugando así en la postemporada.

3. Minnesota Vikings

Los Vikings saldrán de su descanso de la Semana 9 con una ventaja de dos partidos en la NFC Norte sobre los Green Bay Packers y Detroit Lions, ambos con registro de 4-4. Los Packers están 0-3 desde que el quarterback Aaron Rodgers se fracturara la clavícula, por lo que el reto más grande de los Vikings podrían ser los Lions, quienes entregaron a los Vikings una derrota divisional. Los Lions recibirán el partido de vuelta en Ford Field el Día de Acción de Gracias, un partido para seguir de cerca para ver si pueden cerrar la distancia en las semanas que vienen.

4. Los Angeles Rams

Si los Saints son el equipo más sorpresivo de esta lista, los Rams vienen justo detrás. Los resultados del domingo los colocan un partido completo por delante de los Seattle Seahawks en la NFC Oeste. La pregunta mayor es si la ofensiva, actualmente anotando 29 puntos por partido, puede mantener el paso en una segunda mitad de calendario que incluye un número de defensivas duras. Esa lista incluye a los Vikings, Saints, Seahawks e Eagles. Una derrota en casa de la Semana 2 frente a los Seahawks podría pesar bastante en los criterios de desempate divisionales.

5. Carolina Panthers

Las tres derrotas de los Panthers han llegado en la NFC, una cifra a tener en cuenta durante la segunda mitad de la campaña. Pero en contexto, los Panthers están surgiendo como un equipo bastante competitivo. Tienen una muy mala derrota, por 17-3 ante los Chicago Bears, pero las otras dos ocurrieron frente a los Eagles de 8-1 y Saints de 6-2. Están en el grueso de la competencia con siete partidos por jugar.

6. Dallas Cowboys

Los Cowboys han ganado cinco de ocho encuentros con el corredor Elliott en la alineación y ahora están en una bifurcación en el camino. Existen pocas dudas de que son equipo de playoffs con Elliott. ¿Pero qué sucederá si, y cuando, se le acaben las opciones legales para demorar una suspensión de seis encuentros? Eso podría acontecer esta misma semana. Requieren ganar cinco o seis de sus ocho duelos restantes, probablemente. ¿Podrán conseguirlo si Elliott es suspendido por seis de ellos?

A la caza: Seahawks (5-3), Packers (4-4), Atlanta Falcons (4-4), Washington Redskins (4-4), Arizona Cardinals (4-4), Lions (4-4).

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