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Preguntas clave rumbo al Mundial 2018

Faltan 99 días para que la Copa del Mundo, y los reporteros de ESPN FC alrededor del mundo se encargarán de algunas cuestiones clave antes de que arranque el torneo.

ALEMANIA: ¿Podrán ganar de nuevo?

Los campeones reinantes tienen dudas en el lateral izquierdo y se preguntan si Joachim Low será capaz de crear la misma armonía y unidad que los llevó directo al triunfo en Brasil, pero estos son meros detalles en comparación con la cuestión real: Die Nationalmannschaft irán por dos coronaciones consecutivas por primera vez desde que el fútbol se comenzó a transmitir en colores. Sus posibilidades son buenas. El plantel de Low cuenta con profundidad y variedad, la mayoría de los jugadores están en su mejor momento y tienen la juventud de su lado. Además, los enfrentamientos han sido bastante beneficiosos en el inicio. De modo que Alemania puede aspirar a otra victoria. Que lo logren efectivamente, dependerá de los detalles, así como de un poco de suerte en la etapa de eliminaciones. Pero no hay razón para no creer en el refrán que dice que un mal equipo alemán puede llegar a la final y uno bueno puede ganarla. -- Raf Honigstein

ESPAÑA: ¿Quién se quedará en casa?

Hay un dilema recurrente dentro del plantel de Julen Lopetegui, pero en el frente es donde tiene que resolver la cuestión más importante. Esperará que David Silva, Isco o Marco Asensio anoten goles cuando decida jugar con una formación sin delanteros/Falso No.9 y, cuando necesite un delantero central, los siete goles de Álvaro Morata durante el reinado invicto de dos años del entrenador sugieren que él es el hombre indicado. Pero debido a la necesidad de complementar a Morata con las opciones de anotación adecuadas, jugadores como Iago Aspas, Mariano Díaz, Rodrigo, Lucas Vázquez, Santi Mina, Pedro, Gerard Moreno, Vitolo, Aritz Aduriz, Portu, David Villa y Diego "estoy disponible nuevamente" Costa harán que la elección sea complicada. -- Graham Hunter

BRASIL: ¿Repetirán lo sucedido en 2002?

Un quinto título parecía poco probable hace un tiempo. La batalla por la clasificación no iba bien, con la intervención de tres entrenadores y con Inter aparentemente incapaz de hacer que el delantero central Ronaldo recuperase su forma, mientras que Barcelona estaba firme en su posición de que Rivaldo iba a tener que someterse a una operación y no iba a poder jugar. La sobresaliente cultura de la medicina deportiva y la preparación física de Brasil hizo lo suyo, y ambos astros brillaron en la competición, inclinando la balanza en favor de su equipo. La pregunta ahora es, ¿podrán hacer que Neymar se pueda sumar después de su operación y liderar un escuadrón que promete hacia su sexto título? -- Tim Vickery

INGLATERRA: ¿Cual será el mayor desafío de Southgate?

Es complicado, ya que hay una serie de problemas que los está afectando en el peor momento. Lo cierto es que Gareth Southgate no tiene una primera opción definitiva como portero, y tiene que decidir si el talento de Jack Wilshere en el mediocampo supera las preocupaciones acerca de su estado físico, mientras que la falta de tiempo de juego de Marcus Rashford y Adam Lallana también es algo que le preocupan. Inglaterra tendrá dos amistosos a finales de este mes, contra Holanda e Italia, además de otro el dos de junio versus Nigeria, antes de que Southgate tenga que entregar su lista definitiva de 23 hombres. Tal como están las cosas, va a tener que tomar decisiones importantes sin tener la respuesta de cuestiones clave. -- Mark Ogden

FRANCIA: ¿Deschamps conservará su formación 4-4-2?

Al entrenador en jefe de Francia no le gusta cambiar las cosas que funcionan. Hasta el momento, su sistema 4-4-2, con Olivier Giroud y Antoine Griezmann en el frente, ha dado buenos frutos, llegando a la final de la Euro 2016. Sin embargo, Giroud no está jugando mucho esta temporada, y con todos los jugadores más abiertos disponibles (Thomas Lemar, Kingsley Coman, si está en condiciones, Anthony Martial, Ousmane Dembele, Kylian Mbappe, Dimitri Payet y Florian Thauvin), parecería que una formación 4-2-3-1 o 4-3-3 será la más indicada para su plantel. ¿Será que Didier Deschamps terminará cambiando de opinión? -- Julien Laurens

BÉLGICA: ¿Podrán superar a los mejores?

Esta podría ser la última oportunidad para la “Generación Dorada” de Bélgica. Abrirán la competencia como uno de los favoritos, con la excepción de que ya hemos visto esto: a pesar de todas las promesas, se quedaron cortos en Brasil 2014 y en la Euro 2016, y muchos se han visto tentados de decir que siempre superan a los equipos inferiores, pero se quedan cortos ante los más fuertes ya que han fallado después de avanzar sin dificultades en las eliminatorias. Pero podría decirse que tienen al mejor jugador del mundo de esta temporada en Kevin De Bruyne y dos delanteros -- Romelu Lukaku y Dries Mertens – que han mejorado enormemente. Si el entrenador Roberto Martínez puede lograr la fusión y dar pruebas de sus propias credenciales en este nivel, entonces podría ser su momento. -- Nick Ames

PORTUGAL: ¿Silva será capaz de ayudar a Ronaldo?

Bernardo Silva finalmente ha encontrado su ritmo en Manchester City, y eso sólo pueden ser buenas noticias para Portugal. Un gol ganador contra Chelsea el domingo fue la última de una serie de importantes contribuciones desde Navidad, y su exultante confianza sugiere que podría ocupar el rol estelar que su país necesita. Mientras que muchos estarán atentos a Cristiano Ronaldo y al hecho de que, a los 33 años, esta será efectivamente su última oportunidad de ganar una Copa del Mundo, no podrá hacerlo solo y Silva representa el tipo de asistencia de nivel internacional que hace mucho estaba necesitando. -- Nick Ames

RUSIA: ¿Quién se desempeñará como defensor central?

Con los incondicionales Sergei Ignashevich y Vasily Berezutsky habiéndose retirado después de la Euro 2016, el entrenador Stanislav Cherchesov ha tenido que reconstruir su fondo. Ha cambiado su sistema a tres defensores centrales, usando a Georgi Dzhikia, Viktor Vasin y Fyodor Kudryashov juntos en la Copa Confederaciones. Si bien el resultado no fue sobresaliente, los avances fueron evidentes. Pero Dzhikia y Vasin se lesionaron los ligamentos de la rodilla al principio de 2018, y eso los ha dejado fuera de la Copa del Mundo y ha dejado a Cherchesov con un vendaje. Puede que tenga que pregúntales a los gemelos Berezutsky de 35 años, Vasily y Alexei, si quieren regresar. -- Michael Yokhin

ARGENTINA: ¿Podrán resolver sus problemas defensivos?

Con Lionel Messi & Cía. en el frente, Argentina debería garantizar momentos de ataques brillantes en Rusia. Pero, ¿serán capaces de defenderse? En su último partido, una derrota por 4-2 ante Nigeria, sus problemas en esa zona fueron evidentes. El entrenador, Jorge Sampaoli, quiere que su equipo limite su acción al campo oponente, pero su mediocampo no está presionando con intensidad y, al faltarle ritmo, su fondo de tres queda muy al fondo. Sin defensores fuertes, los laterales argentinos tienen que correr 80 yardas y defender. Y lo cierto es que Sampaoli tiene poco tiempo para solucionar esta cuestión. -- Tim Vickery

MÉXICO: ¿Los jugadores con base en Europa podrán sumar minutos de juego (y llegar en forma)?

El miedo en un año de Mundial para muchos entrenadores es que muchos jugadores lleguen cansados después de temporadas agotadoras, pero con México, Juan Carlos Osorio tiene el problema opuesto. Parecería que muchos de los jugadores que se desempeñan en Europa están demasiado frescos, sin mucho ritmo ni demasiada práctica en partidos. Javier "Chicharito" Hernández, Diego Reyes, Raúl Jiménez, Carlos Salcedo, Marco Fabian y Héctor Moreno han podido entrar más a menudo en la cancha últimamente. México no tiene la profundidad de talentos como los equipos favoritos, y lo que preocupa es que los jugadores llegarán a los amistosos antes de que comience el torneo necesitando tiempo de juego para lograr un buen ritmo y estado físico, en vez de usar esas instancias para hacer retoques en cuestiones tácticas. -- Tom Marshall

AUSTRALIA: ¿Cómo lucirá el plantel bajo el mando de Van Marwijk?

Con la incorporación de Bert van Marwijk hay que ver cuál será el enfoque que sigue después de haber reemplazado a Ange Postecoglou. Van Marwijk aún no se ha desempeñado en un partido importante, por lo que todavía no sabemos si seguirá con la formación 3-2-4-1 y la actitud despreocupada de su predecesor. Parece probable, sin embargo, que apuntará a incorporar algunas caras nuevas -- Andrew Nabbout, Dimi Petratos y Aleksandar Susnjar figuran en el plantel preliminar de Van Marwijk para enfrentar a Noruega y Colombia a fines de marzo. -- Rob Brooks

ÁFRICA: ¿Los problemas fuera del campo de juego terminarán afectando su performance?

Hay una sensación de que la Copa del Mundo está al alcance de las manos. Los cinco equipos africanos que clasificaron tienen escuadrones fuertes, y algunos equipos tradicionales no siguen siendo tan amedrentadores como antes. Los que parecerían ser enfrentamientos difíciles en los papeles – con un poco de suerte – quizá resulten ser más parejos. Y no esperen que los titulares en los periódicos Rusia hablen de los problemas con los pagos en esta oportunidad. No sólo la FIFA ha tomado una actitud proactiva para asegurarse de que los jugadores reciban su dinero antes del torneo, sino que Nigeria ha sido pionera con la firma de acuerdos con los jugadores. Egipto pronto hará lo mismo, y se espera que Marruecos, Senegal y Túnez sigan por el mismo camino. -- Colin Udoh

ASIA: ¿Será que el plan español de Arabia Saudita no está funcionando como esperaban?

Una debilidad relativa de Arabia Saudita es que sus jugadores sólo han competido en casa. La federación ha realizado movidas para remediar eso en enero al enviar a nueve, incluyendo cuatro internacionales, en calidad de préstamos a clubes españoles. Sin embargo, ninguno de ellos ha jugado todavía, dejando que los fanáticos se pregunten si esto ha sido demasiado poco o demasiado tarde. Puede que las estrellas se beneficien de entrenar en España, pero si la situación no cambia – y muy pocos creen que lo hará – entonces unos cuantos jugadores del plantel irán a Rusia sin haber jugado un fútbol competitivo durante 2018. -- John Duerden