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Salud mental, la nueva pasión de Michael Phelps, quien ayudará a depresivos

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El hijo de Phelps salió golfista (0:17)

Boomer todavía no sabe nadar, pero con un año y medio empieza a ensayar su swing. (0:17)

Después de revelar las profundidades de su depresión, e incluso tener pensamientos suicidas luego de su segundo arresto por conducir en estado de ebriedad, el nadador estadounidense Michael Phelps espera marcar la diferencia para aquellos que están lidiando con problemas similares.

El medallista de oro olímpico en 23 ocasiones anunció una asociación con Talkspace, que ofrece terapia en línea, y dijo que considera que es una vocación más alta que cualquier otra cosa que haya hecho como nadador.

"Alguien me contó ayer que su hija estaba pasando por una depresión muy profunda y que no quería estar viva", dijo Phelps en una entrevista con The Associated Press. "Ella leyó historias sobre mi caso y me dijo cuánto la ayudó. Para mí, eso es mucho más que ganar medallas de oro. La oportunidad de salvar una vida, darle a esa persona la oportunidad de crecer, aprender y ayudar a alguien más, no hay nada mejor en la vida".

A pesar de su éxito sin precedentes como atleta, Phelps pasó por muchos momentos oscuros.

Su primer arresto por manejar bajo la influencia se produjo cuando tenía solo 19 años, unos meses después de haber ganado seis medallas de oro en los Juegos Olímpicos de verano de 2004. Fue suspendido brevemente luego de que una imagen emergiera de él fumando de una pipa de marihuana después de su récord de ocho medallas de oro en los Juegos de Beijing 2008. Luchó para motivarse para los Juegos Olímpicos de 2012.

Pero su punto más bajo llegó en 2014, después de que abandonó su retiro para competir en una quinta Olimpiada, solo para ser arrestado nuevamente por conducir bajo la influencia. Se registró en una clínica de rehabilitación de Arizona y finalmente se dio cuenta de cuánto estaba sufriendo, tanto que no estaba seguro de querer seguir viviendo.

"Pensé que haría las cosas más fáciles", recordó Phelps. "Casi sentí que sería mejor para todos si no estuviera allí. Pero cuanto más lo pensaba, quería encontrar una ruta diferente. Quería ver si podía encontrar alguna ayuda. Quería ver si podía mejorar".

Phelps dijo que está en un lugar mucho mejor estos días. Está felizmente casado y vive en los suburbios de Phoenix con dos niños pequeños, Boomer de 2 años y Beckett de 3 meses. Está satisfecho con su carrera, diciendo que no queda nada por hacer en la piscina.

Pero hay veces que él lucha con la depresión y la ansiedad.

Él piensa que así será por el resto de su vida.

"Aún atravieso momentos que son muy desafiantes. Me quiebro y quizás tenga un mal día, donde no estoy en un buen estado mental", dijo Phelps. "Entiendo eso. Es quien soy. Supongo que siempre será algo que sea parte de mí".

Espera que su acuerdo con Talkspace, que ayuda a conectar a quienes lo necesitan con terapeutas a través de una variedad de conductos en línea, ayudará a eliminar parte del estigma asociado con la salud mental, especialmente para aquellos que son reacios a buscar ayuda en persona o no tienen los medios financieros.

Phelps dijo que la salud mental es especialmente importante cuando las tasas de suicidio están en aumento y una oleada de tiroteos en las escuelas ha sacudido a los Estados Unidos.

"Siento que con todos los problemas que tenemos en este mundo, es algo en lo que realmente puedo tener un impacto significativo", dijo.

Phelps, de 32 años, se ha mantenido en buenas condiciones desde Río 2016. Monta una bicicleta casi todos los días y todavía trabaja en la piscina al menos dos veces a la semana. Cuando pisó la báscula el lunes, pesó 192 libras, 3 libras menos que en sus últimos Juegos Olímpicos.

"¿Podría volver? Sí", dijo. "Creo que sería incluso más fácil de lo que fue en 2014 (cuando oficialmente terminó su primer intento de jubilación). Ahora estoy en mejor forma de lo que estaba".

Pero, con esas palabras tentadoras, Phelps rápidamente anuló cualquier idea de volver a la natación competitiva.

Simplemente no tiene ninguna motivación para agregar a su registro.

"¿Me gustaría romper un récord mundial? Sí, obviamente", dijo Phelps. "Pero también sé lo que hice para prepararme para Rio. Pensé que había hecho un muy buen trabajo al prepararme para irme. No quería ningún '¿y qué tal si?' 20 años después. No tendré eso. Podré decir que estaba contento con la forma en que terminé mi carrera. Me alegré de poder tener a mi familia allí, tener a mi primogénito allí para ver. Tendré esos recuerdos para siempre.

"Todas las cosas buenas deben llegar a su fin eventualmente. Esa era la mejor manera de salir".