<
>

¿Cómo sería la temporada 2020 de MLB una vez se celebre (si es que ocurre)?

play
Llega la primavera, pero no el béisbol (2:13)

Han pasado 25 años desde la última vez que las Grandes Ligas no se jugaron alrededor de estas fechas. Enrique Rojas nos cuenta la razón de aquel parón. (2:13)

La incertidumbre es algo que nunca es fácil de tratar, incluso teniendo en cuenta que una cierta cantidad de ella se cierne sobre nuestras cabezas cada momento de nuestra vida. En este momento, es suficiente decir que la mayoría de nosotros estamos lidiando colectivamente con más incertidumbre que nunca. Eso es cierto no solo para aquellos en el béisbol y sus alrededores, sino también para aquellos en todos los ámbitos de la vida.

Finalmente, nuestras rutinas regulares se reanudarán. No sabemos cuándo. Ni siquiera podemos comenzar a especular cuándo sucederá. Pero pasará. Y como ha ocurrido en varias ocasiones a lo largo de la historia de Estados Unidos, el béisbol estará en condiciones de actuar como un bálsamo para nuestras heridas, incluso si es solo una señal de que las cosas han vuelto a la normalidad.

Cuando eso suceda, las preguntas que ahora son insignificantes tendrán que ser respondidas. ¿Cuánto tiempo necesitan los jugadores para prepararse para jugar? ¿Cuántos juegos se podrán salvar? Y así sucesivamente... la lista de incertidumbres es interminable. Hoy, queremos ocuparnos de una pequeña parte: el calendario. Eso en sí mismo presenta muchas incertidumbres: ¿cuánto debe durar una temporada de campeonato viable? ¿Cuáles son los efectos competitivos de un calendario recortado? ¿Cuál es la mejor estructura para equilibrar el desafío de determinar un campeón digno contra la simple necesidad de darles a los fanáticos hambrientos de béisbol algo estimulante para seguir?

Para cuando se reanude el béisbol, lo necesitaremos más que nunca. Según la investigación de ESPN Datos, el jueves marcó la primera vez desde 1994 que pasamos al menos siete días consecutivos sin que una de las cuatro principales ligas deportivas estadounidenses jugara un solo juego significativo, y eso no incluye el gran vacío dejado por la cancelación de los torneos de postemporada de baloncesto universitario. (Junto con tantas otras cosas).

Todo esto depende en gran medida del tiempo, lo que nos lleva de vuelta a la mayor fuente de nuestra incertidumbre colectiva: ¿cuándo terminará esto? Por supuesto, no sabemos la respuesta a eso en este momento, y es frustrante. No podemos comenzar a saber, no cuando ni siquiera tenemos una idea de cuánto hemos avanzado en frenar la propagación exponencial del virus COVID-19, o si incluso lo hemos hecho.

Ya sabes todo esto, por supuesto, y la esperanza aquí es desviar tu atención de todo eso para considerar algunas semánticas de béisbol por un tiempo. Trataremos de hacerlo de tal manera que puedas volver a consultarlo a medida que pase el tiempo y, esperamos, que el regreso del pasatiempo nacional comience a parecer algo seguro. Los escenarios descritos a continuación deberían enfocarse más a medida que obtengamos más información sobre cómo podría desarrollarse todo esto.

Comencemos considerando algunas de las otras temporadas más cortas del béisbol. Lamentablemente, ha habido bastantes. Las disputas laborales y la guerra han sido los culpables antes, con una cuasi excepción: la temporada de 1919 se limitó a alrededor de 140 juegos porque los poderes que se decidieron simplemente que 154 juegos eran demasiados. ¿Por qué? Después de un período de conflicto global y la pandemia de gripe española de 1918, no pensaron que los fanáticos acudirían. Según el artículo publicado en el Buffalo Courier el 3 de enero de 1919, el presidente de la Liga Nacional, John Heydler, dijo: "El plan [de 140 juegos] se ha hablado durante varios años y es la creencia general entre los propietarios del club que este año, que marca el comienzo del período de reconstrucción, será la temporada lógica para probar el nuevo plan ".

Resultó ser que Heydler y los propietarios cometieron un error de 180 grados. La temporada de 1919 batió récords de taquilla. De hecho, las señales de que la nación se estaba muriendo de hambre por el béisbol eran evidentes mucho antes de que comenzara la temporada. El mayor interés en el juego provocó que algunos comentaristas en las semanas previas a la temporada pidieran un cambio a 154 juegos. Pero fue demasiado tarde. La lección: tal vez la experimentación no sea la ruta para seguir los pasos de la crisis mundial.

Algunas de las temporadas más cortas a lo largo de la historia han dado lugar a algunas anomalías que, incluso años o décadas después, son difíciles de reconciliar. Basta decir que eso es algo que los actuales señores del béisbol podrían querer evitar. Estas son las temporadas problemáticas:

• 1972: Después de una disputa laboral en los entrenamientos primaverales, la temporada comenzó tarde. El béisbol simplemente siguió con el calendario original y comenzó la temporada sin ningún esfuerzo real para recuperar los juegos perdidos o equilibrar el calendario restante para que los equipos al menos jugaran la misma cantidad de partidos. Como resultado, en la División Este de la Liga Americana, los Tigers terminaron con 86-70, superando a los Medias Rojas que lograron 85-70. Detroit fue declarado campeón divisional; Boston se quedó sin nada.

• 1981: Una huelga cerró las Grandes Ligas entre el 11 de junio y el 10 de agosto. Se tomó la decisión de dividir la temporada, con los juegos jugados antes de la huelga que constituyen la primera mitad de la temporada y los juegos jugados después del acuerdo que constituye la segunda mitad. Los equipos en primer lugar al final de la primera mitad de la temporada jugarían contra los campeones divisionales de la segunda mitad. Pero los calendarios fueron desiguales en ambos lados de la huelga, con algunos equipos jugando más juegos que otros. Los Atléticos ganaron la corona de la primera mitad de la División Oeste de la Liga Americana, a pesar de que perdieron un juego más que Texas o Chicago. ¿Cómo? Oakland tenía cinco juegos más en los libros. Lo mismo sucedió en la misma división en la segunda mitad. Los Reales perdieron un juego más que Oakland, pero se llevaron la corona de la segunda mitad porque disputaron cuatro juegos más. Los dos equipos que terminaron con los mejores récords generales en la Liga Nacional, St. Louis y Cincinnati, no llegaron al mayor escenario de postemporada en la historia del béisbol hasta ese momento. Fue un desastre.

• 1995: Este es el modelo que probablemente querríamos considerar. La temporada de 1995 comenzó tarde, luego de que se resolvieran los problemas laborales que afectaron la campaña de 1994. Debido al inicio tardío, el béisbol redactó un nuevo calendario que incluía 144 juegos por equipo. El investigador Walter LeConte hizo un desglose completo de las diferencias entre los calendarios originales y revisados, si tiene curiosidad para aprender las interioridades de como se hace uno. La gran conclusión es que se programaron varias "series" de uno y dos juegos, lo que parece menos que ideal.

La temporada de 1995 comenzó el 25 de abril y concluyó el 4 de octubre, un período de 163 días. Entonces los equipos jugaron 0.88 juegos por día durante ese período. La temporada pasada, ignorando los dos juegos de apertura de temporada en Japón, la temporada se extendió del 28 de marzo al 29 de septiembre, un lapso de 186 días. Con 162 juegos por equipo, eso es 0.87 juegos por día.

La densidad del calendario será una consideración clave en cualquier estructura posterior al cierre que presente MLB. ¿Cuántos juegos, en promedio, puede un equipo jugar de manera realista por día y por cuánto tiempo? ¿Qué tipo de rosters necesitarían? ¿Treinta jugadores? ¿Cuarenta? No está claro cómo responder esas preguntas. Tales cosas serían una cuestión de negociación entre MLB y el sindicato de jugadores, e implicarían discutir temas relevantes, incluida la duración de un segundo entrenamiento de primavera, el tamaño de los rosters, los días de viaje y más. Y, una vez más, mucho de ello dependerá de cuándo los equipos puedan regresar al campo y cuánto tiempo habrá pasado desde que el béisbol suspendió sus operaciones.

La fecha final de un calendario revisado sería otro tema de debate, con la variable adicional de un formato de postemporada posiblemente alterado. Por ahora, aquí hay una estimación de cuántos juegos podríamos celebrar en función de una variedad de fechas de inicio de temporada, fechas de finalización y juegos por día:

La fecha de inicio del 1 de mayo ya está descartada, pero la estamos incluyendo como referencia. Las últimas tres columnas representan cuántos juegos podría jugar cada equipo dentro de las fechas de inicio y finalización dadas, pero con diferentes densidades de juegos por día. Por ejemplo, tomemos una fecha de inicio del 25 de mayo (Día de la Recordación) y una fecha de finalización del 31 de octubre en la que los equipos jueguen un promedio de un juego por día. El sindicato no estaría de acuerdo con eso y a los equipos no les gustaría la cantidad de dobles jornadas que tendrían que programarse para lograrlo, por lo que es un punto de referencia puramente teórico. Pero en ese caso, el béisbol podría acomodar un calendario revisado de 160 juegos por equipo.

En este momento, lo único que sabemos con certeza es que la temporada no comenzará antes de mediados de mayo. Ese es el mejor de los casos en la actualidad. Si sucediera así, el final de la temporada regular podría retrasarse hasta mediados de octubre, agregar un par de dobles partidos por mes (lo que nos lleva a una densidad de juegos bastante normal por día: 0.92 juegos por día, en lugar de 0.87) y tendríamos 142 juegos. Muy similar a 1995.

En FanGraphs, el colaborador de ESPN Dan Szymborski echó un excelente vistazo a cómo cambian las probabilidades de los playoffs en varias duraciones de temporadas. Básicamente, cuanto más corta es la temporada, más se distribuyen las probabilidades entre todos los equipos. Llámelo un aumento de la aleatoriedad, un tamaño de muestra más pequeño, una mayor paridad o lo que sea... la razón por la que solemos jugar tantos juegos se hace evidente. Los necesitas para comenzar a capturar la verdadera separación entre los equipos.

Si usamos como ejemplo de calendario lo suficientemente corto (Szymborski usa una media temporada), incluso los Orioles tienen una probabilidad distinta de ganar la Serie Mundial. Pasando de una temporada completa a una media temporada, Szymborski tiene a los Reales pasando de un 0.2% de probabilidades de llegar a la postemporada al 14.3%. En el otro extremo de la escala, los Dodgers caen del 98.7% al 71.1%. Cuantos menos juegos podamos llevar a cabo de manera realista, menos integridad tendrán las tablas de posiciones finales.

Dicho esto, uno pensaría que hay exactamente cero de nosotros que desearíamos que el béisbol cancele la temporada 2020 por completo simplemente porque podría resultar en un campeón fortuito (dentro de los límites). La pregunta se convierte en cómo mitigar esta posibilidad, al tiempo que se imbuye cualquier tipo de temporada que tengamos con la mayor emoción posible. Para hacer esto, hay cuatro caminos generales que el béisbol podría tomar. Cada uno tiene diferentes consecuencias dependiendo de la duración del calendario.

Camino 1: el 'status quo'

Aquí la pregunta es simplemente: ¿cuántos juegos necesitamos celebrar antes de tener que comenzar a jugar con fórmulas de programación, formatos de playoffs o incluso estructuras de liga? Si podemos tener 140 juegos o más, podríamos cortar algunos juegos interligas y seguir corriendo una temporada más o menos normal, con el mismo formato de playoffs. Dada la tabla anterior, un comienzo del 1 de junio es probablemente la última fecha en la que razonablemente podríamos celebrar tantos juegos.

Incluso con eso, estarías hablando de impulsar el final de la temporada regular hasta finales de octubre. Hay una serie de ciudades en las que parece prácticamente imposible jugar béisbol de playoffs hasta mediados de noviembre. Entonces, si el objetivo es maximizar los juegos de temporada regular mientras se conserva el formato normal de postemporada, entonces debes hacer algunos cambios. Una posible solución sería jugar las series de campeonato de liga y la Serie Mundial en sitios neutrales en lugares de clima cálido. Ese concepto permitiría a MLB eliminar una cantidad de días de viaje de postemporada y, quizás, coronar a un campeón antes del Día de Acción de Gracias.

Camino 2: Máxima temporada regular, mínima postemporada

Aquí la idea sería poner el máximo énfasis en determinar campeones dignos en la temporada regular. Para hacerlo, primero, tendrías que jugar tantos juegos como lo permita la fecha de inicio, y segundo, programar tantos juegos como sea posible entre los equipos que compiten por la misma meta.

Los juegos interligas, por el momento, tendrían que cancelarse. También puede considerarse un cambio único en los formatos de división. Una opción sería dos divisiones por liga, como fue el caso entre 1969 y 1993. En primer lugar, querrías que cada equipo juegue múltiples series como local y visitante contra cada uno de sus oponentes divisionales. Dependiendo de la duración total del calendario, se podrían mezclar algunos juegos entre divisiones.

Digamos que la temporada comienza el 15 de junio y MLB quiere entrar en la postemporada para el 15 de octubre. Bajo esos parámetros, se podría tener un calendario de aproximadamente 107 a 113 juegos por equipo. Dividiendo la diferencia, digamos que son 110. En una división de ocho equipos, querrías jugar con cada uno de los otros siete equipos al menos 12 veces (dos sets de series de tres juegos en casa y fuera). Eso serían 84 juegos. Quizás, podría agregar una serie de cuatro juegos en casa y fuera para hacer 14 juegos contra cada oponente divisional, o 98 juegos.

El saldo restante se llenaría con algunos juegos interdivisionales. (O tal vez una serie de rivalidad interligas ligas, si es necesario). Las proporciones en este formato aumentarían o disminuirían según la duración de la temporada. Si simplemente quisiéramos hacer una división en cada liga, entonces un calendario equilibrado podría estar compuesto por 84 juegos (seis juegos por oponente) y hacia arriba en incrementos de 14 dependiendo de la duración de la temporada.

Entonces podrías pasar a la Serie Mundial después de que se determinen los campeones de la liga. El problema obvio es que dejas muchos ingresos sobre la mesa con tan pocos juegos de postemporada, tanto para MLB como para sus socios de transmisión.

Camino 3: Equilibrio entre temporada regular y postemporada expandida

A menos que logremos estar jugando béisbol de temporada regular para el Día de la Recordación, este parece ser el camino a seguir más probable. Dado el tiempo limitado para prepararse y la complicada logística involucrada, no sería fácil lograrlo. Pero uno quisiera crear una temporada reducida que tenga tres componentes que funcionen en conjunto: estructura de la liga, fórmula del calendario y formato de postemporada.

Dado todo lo que se perdería en un escenario que borre la mitad de una temporada o más, tiene sentido que el béisbol quiera recuperar algunos ingresos y emoción con un formato de playoff ampliado. Pero tiene que tener sentido. Craig Edwards en FanGraphs lanzó algunas ideas diferentes que vale la pena considerar.

Hay una serie de posibilidades para crear un balance de temporada regular/formato de playoffs. Nuevamente, el primer paso es crear un calendario de temporada regular que maximice la integridad de la clasificación final y, a su vez, el grupo de playoffs. Eso lo puedes lograr con un calendario desequilibrado con muchos juegos entre equipos que compiten por la misma corona divisional. El segundo paso es que, sin importar cuántas divisiones tengas, debes asegurarte de que ganar esas divisiones conlleve una recompensa significativa.

Si mantenemos el formato de tres divisiones por liga, Edwards sugiere mantener un round-robin (todos contra todos) para determinar un comodín. Eso sería divertido. Tiene una propuesta similar para un formato de dos divisiones por liga. Otra opción con dos divisiones en cada liga sería hacer que los campeones divisionales reciban un 'bye' o pase gratis en la primera ronda y que cada liga otorgue cuatro comodines. Eso nos daría 12 equipos de playoffs por liga, dos más de lo normal.

Otra opción, quizás menos apetecible, sería que el béisbol probara una forma de propuesta de formato de playoff que se propuso este invierno. Aquí, podrías tener solo una división por liga y seis comodines. El calendario de la temporada sería equilibrado: 84, 98 o 112 juegos por equipo, como se describe en el Camino 2. El campeón de la división recibe un 'bye', y los otros seis equipos luchan en una ronda de apertura al mejor de cinco juegos, y los mejores sembrados recibirían partidos adicionales en casa.

Hay una serie de escenarios que podrían funcionar bajo el paraguas de este camino. El concepto general sigue siendo el mismo: tratar de compensar un poco la emoción perdida durante una temporada regular truncada con un formato de playoff ampliado.

Camino 4: Todo playoffs

Si el brote de COVID-19 se prolonga lo suficiente, eventualmente el béisbol se enfrentará al espectro de cancelar la temporada 2020 por completo. De hecho, reina la incertidumbre, pero ese escenario podría ser más probable que el que estamos a punto de describir aquí. Esto se debe a que cuanto más dure el retraso, más tiempo necesitarán los jugadores para mejorar su condición de juego. Entonces, ¿quieres tener dos semanas, tres semanas o un mes de entrenamiento de "primavera" para jugar lo que equivaldría a un torneo?

Si llegamos al punto en que incluso un calendario de 75 u 80 juegos se vuelve poco realista, pero todavía tenemos un par de meses para trabajar, entonces quizás este sea el camino a seguir. Habría muchas razones para intentarlo. Por un lado, algo de béisbol sería mejor que cero béisbol. Sería una recompensa emocionante para los fanáticos que habrían pasado por mucho más que una temporada perdida. Y serviría para abrir el apetito por la temporada 2021, un recordatorio de lo que nos perdimos.

El formato, una vez más, dependerá de cuánto tiempo tengamos. Pero podría funcionar de manera similar a la Serie Mundial Universitaria o al Clásico Mundial de Béisbol. Quizás podríamos tener algún tipo de formato round-robin expandido para determinar los títulos divisionales.

Hacer dos divisiones por liga sería la solución más limpia, pero quizás incluso podrías hacer cuatro divisiones por liga. Tener una división de tres equipos en cada liga sería menos que estelar, pero ninguna de estas soluciones representa un resultado ideal. Si tenemos ocho campeones de la división de todos contra todos, entonces tenemos un pequeño y agradable torneo que se llevaría a cabo por un mes en series al mejor de siete juegos para determinar el campeón de la Serie Mundial más inusual en la historia. O tal vez ni siquiera lo llamaríamos Serie Mundial. Un aspecto positivo del Camino 4 es que podría llevarse a cabo con rosters relativamente pequeños. El ganador de nuestro torneo estaría determinado en gran medida por los mejores jugadores de béisbol.

Al final, ninguno de estos escenarios es ideal. Solo un escenario lo sería: que el COVID-19 desaparezca mañana y los jugadores se apresuren a regresar a los entrenamientos para un Día Inaugural que tendría lugar en una semana, el 26 de marzo. No vamos a tener ese escenario ideal.

A medida que pasen las semanas, las opciones que tendrá el béisbol para salvar alguna forma de temporada irán cambiando. La buena noticia es que estamos muy lejos de que esas opciones se agoten. Hay algunas soluciones creativas e incluso divertidas que podrían entrar en juego si se pierde una parte significativa de la temporada. La temporada de béisbol 2020 todavía tiene la oportunidad de ser recordada por algo más que una pandemia global.

En este momento, que todavía tenemos tiempo para trabajar, podría ser un pequeño consuelo. Pero el tiempo es todo lo que realmente tenemos en este momento, y tenemos que tomar consuelos donde podamos encontrarlos. Para aquellos de nosotros que tenemos el béisbol en un lugar especial, ver los diamantes cobrar vida una vez más será el mayor consuelo de todos. Significará que habremos superado este desastre y obtenido todas las recompensas que el juego es capaz de darnos.