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'Es algo casi alucinante': Cazatalentos y lanzadores rivales evalúan por qué los Cubs ya no pueden batear

"Alucinante". "Un misterio." "Es difícil de entender".

Esas son algunas de las palabras que los cazatalentos y los lanzadores rivales utilizan cuando se les pregunta sobre la ofensiva de los Chicago Cubs que ocupa el último lugar en las mayores en muchas categorías, incluido un promedio de bateo colectivo de .192 que se encuentra entre los peores de todos los tiempos luego de 15 juegos en una temporada.

Lo que es más confuso es que la parte más fundamental de ser un bateador de Grandes Ligas tiene a los Cachorros al revés: simplemente manejar una recta.

"Es casi alucinante", dijo un cazatalentos de la División Central de la Liga Americana. "Hay demasiado talento en todo ese maldito equipo de los Cachorros. Nadie puede entenderlo. He hablado con un montón de muchachos [otros cazatalentos]".

Hubo un tiempo en el que lanzarle una recta a los Cubs era una mala idea. De 2016 a 2018, la combinación de Javy Báez, Anthony Rizzo y Kris Bryant bateó .307 con un porcentaje de slugging de .559 contra rectas. Pero los números han caído constantemente desde entonces, culminando con un promedio de bateo de .235 y solo un porcentaje de slugging de .419 en sus últimos 75 juegos (la temporada 2020 acortada y los primeros 15 juegos de este año).

Como equipo, los Cachorros tienen un promedio colectivo de .230, el peor de las Grandes Ligas, y tienen slugging de apenas .414 ante rectas en ese período de tiempo. Contra rectas de 95 mph o más, están alcanzando un mísero .178 desde el comienzo de 2020 y solo .105 esta temporada.

"No es falta de velocidad en el bate", dijo un cazatalentos de la División Este de la Liga Nacional. "Todos estos muchachos tienen una velocidad de bate increíble. Es una locura".

Si bien las teorías difieren entre los cazatalentos, la explicación de consenso es que los bateadores de los Cachorros se han quedado atrapados "en el medio". Quizás estén preocupados por perseguir lanzamientos con mucho efecto, un problema reciente también, por lo que no están reaccionando a las rectas como solían hacerlo.

"Deberían poder alcanzar las rectas, y por alguna razón no lo están logrando", dijo un cazatalentos de la División Este de la Liga Nacional que los vio recientemente. "¿Están usando demasiado las tendencias analíticas? Entonces, ¿en un juego esperan una cosa, pero la oposición está haciendo otra?"

Normalmente, 15 juegos no es suficiente para tener un resultado concreto de algo en el béisbol, pero los Cachorros ya no tienen el beneficio de la duda, ni de los lanzadores rivales, los cazatalentos o incluso de muchos fanáticos. No después de años de decepción desde que el ex ejecutivo del equipo Theo Epstein declaró que su ofensiva estaba "rota" en 2018. A pesar de todo el movimiento en otras partes de la franquicia, todavía quedan en la organización cinco de los ocho jugadores de posición titulares de la victoria de los Cachorros en la Serie Mundial hace media década.

"Están tratando de cambiar su filosofía, pero con este núcleo, tenían una filosofía y todos estos muchachos la aceptaron", opinó un cazatalentos. "Pero se han transformado en una ofensa unidimensional. Hay algo que decir sobre el contacto y poner la pelota en juego".

Debido a esa dimensión peligrosa, la capacidad de golpear la pelota fuera del parque, la oposición le lanza constantemente a los Cachorros fuera de la zona de strike. Desde 2016, han visto la proporción más baja de strikes, solo el 47.9%, de cualquier equipo de la Liga Nacional. Durante un tiempo, lo aprovecharon, ocupando el cuarto lugar en el mejor porcentaje de persecución en 2016 mientras lideraban las mayores en bases por bolas.

Quizás esos bateadores se volvieron un poco confiados o la liga simplemente los descubrió, pero comenzaron a perseguir esos lanzamientos.

Mucho.

Los Cachorros pasaron del 4º puesto al 19, al 25 y luego al 23 en porcentaje de persecución de pitcheos fuera de la zona en el transcurso de cuatro temporadas.

"El ejemplo perfecto es Javy Báez", dijo un cazatalentos. "Recuerdo cuando llegó a las Grandes Ligas y no tenía ni idea de cuál era la zona de strike. Luego mejoró. Luego lo vi el año pasado y fue como si el viejo Báez hubiera regresado".

Báez es un ejemplo extremo, pero el sentimiento se mantiene fiel a la ofensiva como grupo.

"Les lanzas alto y pegado y luego abajo y afuera", dijo un lanzador rival. "Eso es lo que haces con cualquier bateador, pero especialmente contra los Cachorros".

Y ahí es donde los Cachorros son únicos en comparación con otros equipos: a la mayoría de sus bateadores se les pueden lanzar de la misma manera porque sus fortalezas y debilidades son muy parecidas, según los que están en el juego.

"Son bateadores que manejan bien los lanzamientos bajos", dijo un lanzador rival. "Todos. Simplemente no arrojes un error ahí abajo. Incluso David Bote, que es relativamente nuevo, le gusta allí ".

Solo este año, Bote, Baez y Bryant han golfeado pelotas y las han llevado a las gradas para conseguir jonrones. En la postemporada del año pasado, los Miami Marlins anularon a los Cachorros al mantenerse lejos de esa zona caliente.

"No dejes que extiendan los brazos", dijo otro lanzador contrario. "Todos menos Rizzo son iguales. Puedes dominarlos con lanzamientos pegados. A todos los derechos e incluso a Jason Heyward desde el lado izquierdo".

Quizás el enfoque de lanzarles alto y pegado es la razón por la que los Cachorros han recibido más pelotazos que cualquier otro equipo. La combinación de ser el equipo que más pelotazos recibe junto al promedio de bateo colectivo más bajo es una manera difícil de producir ofensiva.

"Los equipos están lanzando más alto en la zona, por los juegos que vi", dijo un cazatalentos que vio los primeros seis juegos de los Cachorros esta temporada. "Los muchachos están haciendo demasiados swings. Están intentando hacer demasiado. Todo el mundo está tratando de sacar a todo el equipo de una mala racha, por lo que parecen presionados".

Con Jacob deGrom y Brandon Woodruff en el calendario de rivales a finales de esta semana, las cosas no van a ser más fáciles a corto plazo. Y todo esto está sucediendo en una temporada en la que Báez, Bryant, Rizzo, Joc Pederson y otros están listos para convertirse en agentes libres. Cualquiera de ellos podría ser cambiado a partir de julio.

"Eso tiene que estar en la parte trasera de sus mentes, que van a romper el equipo", dijo un cazatalentos. "Todo el mundo sabe que el año que viene será totalmente diferente".

Los que están en el juego están de acuerdo en una cosa sobre la alineación de esta temporada: las partes son mejores que la suma. Un lanzador contrario lo resumió con una comparación de los Cachorros de 2016 y los Cachorros de ahora:

"No te agotan como solían hacerlo. Es simplemente una alineación más fácil para lanzarles".