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Por qué el Manchester City es favorito absoluto en la final de la Carabao Cup sobre el Aston Villa

El defensa del Aston Villa, Kortney Hause defiende a Sergio Agüero, derecha, del Manchester City, en choque de la Premier el mes pasado. City goleó al Villa, 6-1. Getty Images

Este domingo será entregado el primer trofeo importante de la temporada del fútbol inglés. El Manchester United aspira alzarse con la Carabao Cup (bautizada gracias al patrocinio de una bebida energética tailandesa, ¡en caso de que se lo pregunten!) por tercer año consecutivo, cuando se enfrenten al Aston Villa en Wembley.

El equipo liderado por Pep Guardiola logró un triplete local sin precedentes el año pasado, al imponerse en la Premier League y la FA Cup, además de hacerse con el trofeo Carabao. Si bien parece toda una certeza que en la Premier League el City será destronado por el Liverpool, líder por amplio margen a nivel de liga, otro hat-trick de trofeos se mantiene al alcance del City, que sigue en la pelea en pos de la gloria tanto en la Champions League como la FA Cup.

Por su parte, esta será la novena aparición del Villa en la final de esta competición, cuyo origen se remonta al año 1960.

A continuación, les presentamos todo lo que necesitan saber con respecto a la final de este domingo, la cual podrán ver por streaming en ESPN+ en Estados Unidos y por ESPN2 en toda América Latina.

¿El City solo necesitará acelerar el ritmo?

El City se impuso en esta competición en 2014, 2016, 2018 y 2019. Su éxito en el partido del domingo llevaría su total a siete triunfos, uno menos que el Liverpool, que cuenta con el récord de todos los tiempos. Asimismo, la última vez que el City se vio las caras contra el Villa en la Premier League, el plantel de Guardiola arrolló para imponerse 6-1 en partido disputado el pasado 12 de enero, después de otro triunfo por marcador 3-0 cuando ambos clubes se enfrentaron en octubre.

El Villa es considerado desfavorecido por amplio margen y solo han ganado en una oportunidad en compromisos de liga desde el inicio de este 2020; aunque cuentan con recuerdos felices de su paso por Wembley, tras haberse impuesto en la final del playoff del Championship en mayo pasado, asegurándose su ascenso a Primera División. Conocen bien cómo ganar en ocasiones importantes y cuentan con Jack Grealish, un jugador capaz de producir momentos mágicos.

¿Cuánta calidad tiene Grealish?

El mediocampista de 24 años suma nueve goles y siete asistencias en todas las competiciones de la presente temporada, en la cual se ha destacado como el mejor jugador del Villa, mostrando un nivel que debería hacerle merecedor de su debut con la selección inglesa antes de disputar la Eurocopa 2020.

Con un corte de cabello hacia atrás, que evoca a la serie Peaky Blinders y sus calcetines enrollados, Grealish resalta por razones que van más allá de su talento. El volante ha sido el talismán del Villa durante las dos últimas campañas y sus destrezas con los pases y trucos con el balón lo han convertido en objetivo del City y el Manchester United para el próximo verano. (Las comparaciones con el histórico del United David Beckham tampoco han pasado desapercibidas).

No obstante, Grealish puede aferrarse al balón por demasiado tiempo en algunas ocasiones, pero es evidente que ha trabajado para mejorar esos aspectos, contando con un admirador confeso en Guardiola.

"El Villa tiene a uno de los mejores jugadores de la liga, como lo es Jack Grealish", expresó el técnico del City. "Es un jugador excepcional. No sabía de él antes de mi llegada acá (jugaba en el Championship) pero honestamente, se trata de un jugador excepcional".

¿Cuenta el City con alguna debilidad que se pueda aprovechar?

El City ha concedido 29 goles en contra esta temporada (más que el recién ascendido Sheffield United) y sus problemas defensivos persisten desde el momento cuando no reemplazaron a Vincent Kompany, cuando el excapitán del equipo pasó al Anderlecht el año pasado.

La escasez de solidez a la zaga quedó en mayor evidencia cuando Aymeric Laporte sufrió una seria lesión de ligamento de rodilla en agosto pasado. (Laporte volvió a las canchas después de un receso de cinco meses; sin embargo, desde entonces ha experimentado una baja sustancial de su nivel y su presencia en la final está en duda). Guardiola parece haber perdido la fe en Josh Stones; en consecuencia, Fernandinho ha pasado del mediocampo a jugar como un central improvisado, al lado de un Nicolas Otamendi poco convincente.

En consecuencia, con la carencia sufrida por Guardiola de un lateral izquierdo solvente y especialmente con un Fernandinho que juega cada vez más replegado, el City es vulnerable. La interrogante es: ¿Cuenta el Villa con suficiente calidad (o podrá resistir lo necesario) para ser rival de peso para el City?

¿Qué implicaciones tendría una victoria para el legado de este Manchester City?

Durante la era Guardiola, el City ha sido elogiado como uno de los mejores clubes jamás vistos en Inglaterra y su trayectoria sustenta dicha afirmación: una victoria este domingo elevaría la cantidad de trofeos obtenidos por Pep en el balompié inglés a 6 (8, si sumamos el Community Shield) desde su llegada en 2016.

¿Cuál sería el significado de un trofeo importante para el Villa?

El Villa, que históricamente ha sido uno de los clubes más exitosos de Inglaterra, cuenta con siete títulos de liga, siete FA Cups, cinco EFL Cups y en 1982, se alzó con la Copa de Europa. Un triunfo sobre el City haría que el club con sede en Birmingham selle su regreso a competiciones continentales, específicamente a la Europa League, lo que causaría que muchos evoquen su jerarquía de antaño, como uno de los grandes de su país.

¿Estamos prestos a ver otro batacazo en la League Cup?

La posibilidad de una sorpresa en un partido de eliminación directa siempre está presente y el Villa puede albergar esperanzas al recordar la hazaña del Swindon, cuando se impuso al Arsenal en 1969; o cuando el Stoke City superó al Chelsea tres años después, aparte de la victoria del Luton Town, que sorprendió al Arsenal en 1988. En 1991, John Harkes, internacional con la selección de Estados Unidos, formó parte del plantel del Sheffield Wednesday que se alzó sobre el favorito Manchester United (Harkes también convirtió gol en una derrota sufrida a manos del Arsenal dos años después).

Los chicos grandes han dominado en años recientes: José Mourinho ganó su primer trofeo en el fútbol inglés con el Chelsea en 2005 y Zlatan Ibrahimovic inspiró al United para superar al Southampton hace tres años. La final del año pasado, en la cual el City se impuso en tanda de penales contra el Chelsea, es mejor recordada por la negativa mostrada por el portero del Chelsea Kepa Arrizabalaga a ser reemplazado por el técnico Maurizio Sarri antes de iniciarse la ronda de tiros desde el punto penal.

Es hora del pronóstico: ¿Quién ganará?

3-0 a favor del Manchester City. Es un plantel con demasiada calidad y el Villa no cuenta con elementos suficientes para competir contra ellos por espacio de 90 minutos. ¡No habrá batacazo este año!