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Los partidos imperdibles

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Se realizó el sorteo de las Eliminatorias (1:17)

El equipo de Martino debutará en las Eliminatorias recibirá a Ecuador el 5 de octubre. (1:17)

BUENOS AIRES -- El camino hacia la Copa del Mundo de Rusia 2018 ya está trazado. Serán 184 Selecciones que disputarán 851 partidos en busca de llegar al torneo más importante, al que le da sentido a todo lo demás. El sorteo llevado a cabo en San Petersburgo definió el calendario en cinco de las seis federaciones (Asia ya lo había hecho) y dejó varias cuestiones para analizar.

Aunque tendremos dos años para convivir con las Eliminatorias, lo primero que debemos hacer es identificar aquellos duelos imperdibles, que paralizarán no sólo a las naciones involucradas, sino a buena parte del mundo. Estos son los mejores partidos de la fase de clasificación.

UEFA

En Europa se sortearon nueve grupos de seis equipos y dos de cinco. Como los cabezas de serie fueron definidos por Ránking FIFA, se generó una controversia acerca de las Selecciones que ocuparon ese lugar de privilegio. Gales, que no participa de una Copa oficial desde hace más de cincuenta años, encabezará el grupo D, mientras que Francia e Italia quedaron en el segundo bombo. Por ese motivo, habrá algunos partidos dignos de una semifinal de Mundial se vivirán mucho antes.

Holanda-Francia (Grupo A, 10 de octubre de 2016)
Dos candidatos a cualquier competencia europea chocarán en la tercera fecha de las Eliminatorias. Holanda, semifinalista de los últimos dos Mundiales, no está pasando un buen momento y acaba de cambiar su entrenador. En cambio, Francia comienza a disfrutar de una generación de jóvenes que promete dar muchas satisfacciones. Será el duelo más apasionante del grupo más difícil de este continente, ya que también contará con Suecia, Bulgaria y Bielorrusia, además de Luxemburgo.

Italia-España (Grupo G, 6 de octubre de 2016)
Uno de los pocos duelos entre campeones del mundo que se vivirán en las Eliminatorias. La Azzurra y la Roja buscan olvidar lo más rápido posible el Mundial de Brasil, en el que ambas se despidieron en la primera ronda. De buen presente en la clasificación para la Euro, llegar a Rusia será un poco más complicado. España mantiene la base que le dio dos Euros y una Copa del Mundo, mientras que Italia está buscando identidad desde la llegada de Antonio Conte. Será un encuentro imperdible entre dos candidatos históricos.

Inglaterra-Escocia (Grupo F)
El duelo más antiguo del mundo se reeditará en el camino hacia Rusia 2018. La Rubia Albión está atravesando un gran momento y, con un plantel joven, tiene buenas posibilidades de volver a dar pelea en serio después de mucho tiempo. Por su parte, el conjunto escocés está en buena posición en las Eliminatorias para la Euro y no será un adversario fácil para nadie en los próximos años.

Serbia-Gales (Grupo D)
Todos estamos ansiosos por ver a la gran sorpresa del sorteo preliminar en la cancha. Gales, que está en zona de clasificación para la Euro, se metió entre los diez mejores del Ránking FIFA por primera vez en su historia y por eso quedó entre los cabezas de serie, lo que le permitió evitar a todos los grandes en las Eliminatorias mundialistas. Ya jugó una Copa del Mundo, en 1954, y el objetivo es regresar de la mano de Gareth Bale. Serbia será uno de sus principales adversarios, por historia pero sobre todo porque cuenta con una generación capaz de cualquier cosa si logran formar un equipo sólido.

Alemania-República Checa (Grupo C)
Los campeones del mundo no se pueden quejar de su suerte. El sorteo de San Petersburgo los alojó en una zona en la que no deberían tener inconvenientes para sacar el pasaje a Rusia. Su rival más complicado será República Checa, que de todos modos no tiene la calidad de otros años y está en plena etapa de renovación. Noruega, Azerbaiyán, Irlanda del Norte y San Marino serán los otros adversarios del equipo que buscará revalidar la corona obtenida en el Maracaná.

Portugal-Suiza (Grupo B, 6 de septiembre de 2016)
El equipo de Cristiano Ronaldo comenzará su camino hacia Rusia frente a uno de los mejores Seleccionados de las últimas Eliminatorias mundialistas. Tras un muy mal Mundial de Brasil, Portugal tiene la oportunidad de formar un equipo sólido que confirme las expectativas en Rusia. Es cierto que Cristiano tendrá 33 años en la próxima Copa del Mundo, pero también lo es que el conjunto luso lo necesita para apuntalar la clasificación. En tanto, Suiza tiene potencial para dar pelea tal como lo hizo ante Argentina en Sao Paulo.

CONMEBOL

El sistema de disputa en nuestro continente hace que el sorteo no haya sido demasiado trascedente. Acá, hay que jugar contra todos. Por eso, lo único importante que entregó el evento de San Petersburgo fue la distribución de las fechas. En estas jornadas se disputarán los duelos más importantes de la Eliminatoria más difícil del mundo.

Chile-Brasil (Primera fecha, 9 de octubre de 2015)
Era uno de los mejores partidos que se podían dar en la fecha inicial. El campeón de América, en el mejor momento de su historia, recibe a un Brasil que viene de frustración en frustración. El conjunto que dirige Jorge Sampaoli juega cada vez mejor y si mantiene el nivel, será uno de los principales candidatos a la clasificación. Todo lo contrario pasa con la Selección de Dunga, que en la Copa América tuvo una actuación muy decepcionante y no parece ver nada bueno en el horizonte. Para ponerle más pimienta al encuentro, Neymar no podrá jugar porque sigue suspendido. Empezar con un triunfo puede ser clave para Chile y hacerlo con una derrota puede dejar a Dunga en la cuerda floja. Será el primer partido de la competencia, pero también será definitorio.

Argentina-Brasil (Tercera fecha, 13 de noviembre de 2015)
No habrá que esperar demasiado para disfrutar del clásico más caliente del mundo. Este mismo año, el subcampeón mundial recibirá a Brasil en un duelo que puede marcar el futuro de ambos. Es el mejor duelo que se pueden ver en las Eliminatorias mundialistas y para aquellos que nos quedamos con ganas de disfrutarlo en la final del Maracaná, será un espectáculo imperdible. Argentina demostró buen juego y variantes en la Copa América pese a la derrota en la final, mientras que el Scratch puede llegar a Buenos Aires en jaque si no consigue buenos resultados ante Chile y Venezuela.

Colombia-Chile (Tercera fecha, 13 de noviembre de 2015)
Sin dudas, la tercera jornada será espectacular. Además del choque de gigantes, se vivirá el duelo entre las Selecciones que más han crecido en los últimos años. Si Argentina y Brasil son los favoritos para terminar en los dos primeros lugares, Chile y Colombia tienen las mejores opciones para acompañarlos a Rusia. Tras una Copa América decepcionante, la Tricolor recargó energías y afrontará las Eliminatorias con las mismas esperanzas de hace cuatro años, aunque con mayor cantidad de variantes futbolísticas. Salir vivo de Santiago puede darle un envión vital para el resto de la competencia.

Uruguay-Brasil (Quinta fecha, junio de 2016)
Aunque no volvió a pelear títulos como en 2010 y 2011, la Celeste mantuvo la identidad y en ella se apoyará para buscar la clasificación a Rusia. En el encuentro frente a Brasil en el Centenario podría regresar Luis Suárez y esa es la mejor noticia que pueden tener las aspiraciones uruguayas. Sin el delantero de Barcelona, pierde gran parte de su poder ofensivo y sus virtudes se terminan con la gran determinación defensiva grupal. Como de costumbre, será un adversario de mucho cuidado para los brasileños.

Argentina-Uruguay (Séptima fecha, septiembre de 2016)
Desde 2002, este era el duelo que cerraba las Eliminatorias para ambos. Esta vez, se jugará con menos presión y eso puede ser beneficioso para el espectáculo. De todos modos, un clásico como este nunca se vivirá sin nervios ni tensión. La Celeste tiene un objetivo claro en esta ocasión: clasificar de forma directa por primera vez en muchos años, mientras que la Albiceleste quiere hacerlo sin necesidad de sufrir hasta el final. El resultado entre ambos influirá y mucho en sus búsquedas.

Colombia-Uruguay (Octava fecha, septiembre de 2016)
Será un duelo clave por la clasificación, tanto el de ida como el de vuelta, que se disputará sólo un mes después, en la primera jornada de la segunda rueda. La Tricolor y la Celeste son favoritos para sumarse a los dos grandes candidatos en Rusia y sumar puntos en el choque directo puede hacer inclinar la balanza de manera definitiva. Además, está el ingrediente del enfrentamiento en octavos de final del último Mundial todavía fresco y Uruguay irá en busca de una revancha rápida.

CONCACAF

Las Eliminatorias de América del norte, central y el Caribe ya comenzaron y varios Seleccionados quedaron en el camino. Sin embargo, los candidatos entrarán en competencia en la cuarta ronda, cuando deberán afrontar compromisos muy complicados para llegar al hexagonal final.

México-Honduras (fecha no confirmada)
Las Eliminatorias suelen ser un camino sin espinas para el Tri, salvo la última oportunidad. El equipo mexicano estuvo a punto de quedar eliminado de Brasil 2014 y recién pudo clasificar en el repechaje intercontinental. El único objetivo de los flamantes campeones de la Copa Oro será no repetir aquella triste campaña. Para eso, deberán sortear un duro rival en su debut. Honduras es uno de los grandes de la región y siempre se presenta como un adversario complicado para cualquiera. Además, en esa zona podrían sumarse Canadá y El Salvador, lo que forma un panorama nada fácil para el conjunto del Piojo Herrera.

Costa Rica-Panamá (fecha no confirmada)
La gran sorpresa de Brasil 2014 llega a estas Eliminatorias en baja pero se ganó un respeto que durará muchos años. Aunque no jugó bien en la Copa Oro y la salida de Jorge Luis Pinto perjudicó su progreso, son favoritos a llegar a Rusia por nombres y por rendimiento colectivo. En la cuarta ronda de las Eliminatorias, deberá afrontar un verdadero grupo de la muerte, contra una Panamá que crece día a día y también podría enfrentar a Haití y Jamaica, subcampeón continental.

Estados Unidos-Trinidad y Tobago (fecha no confirmada)
El equipo de Jurgen Klinsmann tuvo suerte en el sorteo de San Petersburgo, lo que funcionó como una especie de paliativo al dolor de la eliminación en semis de la Copa Oro. La Selección de Estados Unidos juega cada vez mejor y su crecimiento se ve año tras año. El DT alemán lidera un proyecto ambicioso que tiene como objetivo convertir en potencia al combinado estadounidense. Un camino simple en la clasificación mundialista siempre ayuda a estos proceso. El rival más duro será Trinidad y Tobago, que está un escalón por debajo de los grandes de Concacaf.

ÁFRICA

Los primeros que saldrán a la cancha son los representantes peor ubicados en el Ránking FIFA, por eso no hay mucho para destacar en la fase inicial. Los mejores equipos africanos debutarán en la segunda ronda frente a rivales sin demasiada historia. De todos modos, hay algunos duelos para destacar.

Sudáfrica-Angola (Segunda fase, noviembre de 2015)
Tras fracasar en su intento de llegar a Brasil 2014, los Bafana-Bafana quieren revancha. En su primer escalón rumbo a Rusia deberán chocar con otro equipo que ya tuvo la dicha de jugar un Mundia. Será un duelo duro, sin favoritos.

Marruecos-Guinea Ecuatorial (Segunda fase, noviembre de 2015)
El equipo del argentino Esteban Becker fue la gran sorpresa de la última Copa África y se metió en semifinales, lo que le dio un gran envión de cara a las Eliminatorias y en busca de su primera clasificación a un Mundial. Enfrente tendrá a Marruecos, un equipo con varios jugadores en Europa que sueña con regresar al gran torneo después de varios años.

Argelia-Tanzania/Malawi
Los Zorros del desierto sorprendieron a todos en Brasil y estuvieron muy cerca de eliminar a los campeones del mundo en octavos de final. Hoy, son el mejor equipo del continente y su primer paso para mantenerse será contra Tanzania o Malawi, dos rivales que no deberían asustarlo demasiado.

ASIA

Ya todos los equipos asiáticos jugaron al menos un partido rumbo a Rusia 2018. Se está disputando la segunda ronda, donde los más encumbrados buscarán confirmar sus credenciales para acercarse al objetivo. Aquí sí hay varios duelos para destacar, sobre todo porque para seguir adelante se debe ganar el grupo o ser uno de los cuatro mejores segundos (hay ocho grupos de cinco).

Arabia Saudita-Emiratos Árabes (Segunda ronda, grupo A)
El clásico árabe ya disputó su partido de ida en el grupo A de las Eliminatorias asiáticas. Arabia venció 3-2 como local a EAU y quedó muy bien posicionada en la zona. Sin embargo, el juego de vuelta será el que definirá el futuro de ambos.

Australia-Jordania (Segunda ronda, grupo B)
El campeón de Asia es uno de los grandes favoritos para llegar al Mundial y para eso primero deberá superar a Jordania en el grupo B. Los rivales de Uruguay en el último repechaje debutaron con un triunfo en Tayikistán y se presentan como un rival peligroso.

China-Qatar (Segunda ronda, grupo C)
Estos dos equipos con gran proyección animan su grupo de las Eliminatorias asiáticas. Mientras que Qatar tiene como único objetivo estar en el Mundial anterior al que ellos mismos organizarán, China llega con un equipo superior al de los últimos años.

Singapur-Japón (Segunda ronda, grupo E)
Los nipones, candidatos eternos en su continente, tuvieron un mal Mundial, una triste Copa Asia y un comienzo de Eliminatorias con muchas dudas. El empate de local contra Singapur los deja en una posición complicado y el partido de vuelta será clave si quieren clasificar a un Mundial por sexta vez consecutiva.

OCEANÍA

No hay mucho para decir acerca del continente más pequeño del fútbol mundial. Lo más importante es que su eterno candidato, Nueva Zelanda, deberá enfrentar a dos rivales históricos en el grupo B de la segunda ronda: Fiyi y Vanuatu. De todos modos, salvo una sorpresa mayúscula, será el adversario del quinto clasificado de Sudamérica en el repechaje intercontinental.