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Joey Gallo, el rey de los jonrones, pasaportes y ponches en MLB

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Lo Mejor del Día en BBEN: Jornada de récords (0:57)

Chris Sale tuvo una noche de gala al recetar 14 ponches sin boletos ante los Orioles y acreditarse una entrada inmaculada, sacando los tres outs con solo 9 lanzamientos. Joey Gallo llegó a 100 jonrones sin conseguir el centenar de sencillos. (0:57)

Cerca de un minuto en una explicación de lo que es tratar de evolucionar desde el bateador que más se ponchaba en la historia del béisbol en algo más, Joey Gallo quería asegurarse de que no se estaba tergiversando. La idea de un conquistador de pelotas de béisbol de 6 pies 5 pulgadas y 250 libras en metamorfosis más allá de lo que siempre ha sido, lo que está en su naturaleza, sería una distorsión de la verdad.

"Todavía soy un chico de los Tres Resultados Verdaderos (Three True Outcomes)”, dijo Gallo. "Todavía estoy bateando jonrones, tomando pasaportes y ponchándome. Se trata más de más pasaportes y menos ponches. Eso es lo que soy".

Gallo, jardinero central de 25 años de los Texas Rangers, es un jugador de múltiples habilidades, desde un ojo agudo hasta un poderoso brazo derecho que lanzaba bolas rápidas de 98 mph en la escuela secundaria, hasta una cantidad monstruosa de atletismo para los humanos o un swing que regularmente desafía los límites de hasta qué punto el hombre y el bat pueden combinarse para batear una pelota de béisbol. Más concretamente, Gallo también es el arquetipo del béisbol moderno, un destacado evangelista y practicante de un juego en el que los jonrones, los pasaportes y los ponches constituyen más de un tercio de todas las apariciones en el plato.

Si el juego se rompe -y teniendo en cuenta lo diferente que se ve desde hace incluso una década, tal sentimiento no es raro-, Gallo encarna y abraza ese quebrantamiento. Casi dos tercios de sus apariciones en el plato esta temporada resultan en jonrones, pasaportes o ponches. Como quiera llamarlo a esta marca de béisbol -el béisbol de los Tres Resultados Verdaderos, el béisbol del milenio o el béisbol de slug, tanto por el énfasis en batear fuerte como por el ritmo con el que opera- Gallo es su rey innegable, y está orgulloso de usar la corona.

"Siempre he sido ese jugador", dijo. "No es como si hubiera sido creado para ser eso. Es quien siempre he sido. Quiero decir, de 10 años o menos, 11, 12, estaba bateando jonrones. Salí más que todos. Y recibí muchos pasaportes porque lanzaron a mi alrededor. Si cometieron un error, batee. Si no me sentía bien, me sobresalté. Incluso en la escuela secundaria. Disfruto de los jonrones. Cuando piensas en el béisbol, lo primero que piensas es un jonrón. Los jonrones son geniales. Eso es lo que a todos les gusta ver. Eso es lo que muestran en los momentos destacados".

Los Tres Resultados Verdaderos -nombrados en broma por la editora de ESPN, Christina Kahrl, en un tablero de mensajes de Usenet en la década de 1990 para destacar los tres resultados principales del juego que no involucran defensa- no siempre fueron tan frecuentes. Después de un salto posterior a la Segunda Guerra Mundial más allá del 20 por ciento, el número aumentó poco a poco, alcanzando un 30 por ciento en 2012. Subió a 32.33 por ciento en 2016, 33.48 por ciento el año próximo y 33.75 por ciento la temporada pasada. Este año está en 35.58 por ciento, un aumento de más de cinco puntos porcentuales en comparación con hace siete años. Nunca en la era de las pelotas en vivo el béisbol ha visto un aumento tan alto de puntos porcentuales en un lapso de siete años.

Gallo escuchó por primera vez el término Tres Resultados Verdaderos cuando fue reclutado en la preparatoria en Las Vegas en 2012. Necesitaba ver qué significaba y pensó que era burlón, similar a las comparaciones que hizo con Adam Dunn y Chris Davis también, sluggers zurdos con problemas de ponches. Gallo, por supuesto, es un mejor corredor de base y es mucho mejor a la defensiva que Dunn o Davis. Su estadía alrededor del diamante, desde la tercera base hasta la primera base hasta los jardines, terminó con él recientemente tomando el trabajo en el jardín central de los Rangers convirtiéndose en uno de los clientes regulares más grandes en la posición, junto a Dave Winfield y Josh Hamilton.

Su carácter distintivo sólo comienza allí. Es en el plato donde Gallo es particularmente único. Esta temporada (hasta el 16 de mayo) tenía 12 jonrones, 31 bases por bolas y 57 ponches en más de 157 apariciones en el plato, una tasa de Tres Resultados Verdaderos del 63.7 por ciento. Solo otros dos bateadores que califican para el título de bateo tienen más del 50 por ciento: Bryce Harper (53 por ciento) y Daniel Vogelbach (50.4 por ciento). En su carrera, Gallo tiene un 58.9 por ciento, cuatro puntos porcentuales más que Aaron Judge, quien tiene el segundo número más alto de los Tres Resultados Verdaderos en la historia del béisbol.

Esto lleva a todo tipo de datos y cifras descabelladas sobre Gallo, y el último llegó la semana pasada cuando bateó su jonrón número 100 en su carrera. En sus 1,419 apariciones en el plato en su carrera, Gallo tiene solo 93 sencillos largos. Una cosa era que MLB terminara la temporada pasada con más ponches que imparables por primera vez. Un jugador que alcanza un hito de jonrones y que es el bateador más rápido de la Liga Americana que lo ha hecho antes de romper esa misma cantidad de sencillos no tiene precedentes.

Mucho de eso se debe a los cambios defensivos que recibe Gallo en cada aparición de plato. Casi todos los bateadores zurdos en el béisbol los experimentan, aunque no tanto. Contra Gallo a principios de esta temporada, los Toronto Blue Jays tenían un lado izquierdo del campo completamente vacío, cuatro jardineros y un campocorto justo a la derecha de la segunda base, y un segunda base que jugaba tan profundo que podría haber sido considerado como un quinto jardinero.

Cuando Gallo tuiteó en broma en diciembre “es todo lo que quiero para Navidad” en respuesta a una historia sobre un posible cambio de formación, él fue atacado por los fans que lo han visto batear .206 en 2018.

"Siempre quiero un promedio más alto", dijo Gallo. "No me gusta batear .206, pero en este momento es una parte del juego, especialmente con los turnos. No solo aprendes a batear de la otra manera. Si estoy bateando los sencillos en la línea, ¿soy todavía Joey Gallo? ¿Sigo siendo productivo? No puedo intentar jugar con eso, porque no soy yo, y me gusta jugar en las Ligas Mayores. Me pagan para que conduzca chicos y batee la pelota fuera del estadio”.

Lo ha hecho con aplomo, bateando 41 jonrones en su primera temporada completa hace dos años y 40 el año pasado. Para casarse con una mejor disciplina en el plato, Gallo sería uno de los mejores bateadores del béisbol, que es precisamente lo que ha sido en 2019. El poder absoluto de Gallo, su habilidad para batear en cualquier campo de 450 pies, expandió su área de swing a un tamaño poco saludable. Al comenzar esta temporada, los Rangers le suplicaron a Gallo que redujera su zona; el alza superaría con creces al inconveniente.

El trabajo de Gallo en particular con las bolas rápidas ha llevado a su línea de .248/.395/.608. La temporada pasada, le hizo swing al 26.7 por ciento de las bolas rápidas fuera de la zona de strike, según ESPN Stats & Information. Esta temporada, es solo el 11.9 por ciento, la cuarta más baja en el béisbol detrás de Tommy Pham (9.2 por ciento), Brandon Nimmo (10.9 por ciento) y Mike Trout (11.4 por ciento). En las bolas rápidas en la zona de strike, Gallo tiene un slugging 1.021, el mejor en las Ligas Mayores. Él está quitando otra basura también. Su tasa de persecución en todos los lanzamientos fuera de la zona ha bajado del 29.3 por ciento al 19.6 por ciento. 
"Es difícil", dijo Gallo. "Es muy difícil. Especialmente hoy en día cuando los lanzamientos comienzan en la mitad y bajan a tres pulgadas del plato a 100 mph. Es bastante difícil de lograrlo. Pero la experiencia ayuda. Lo ves una y otra vez, y comienza a convertirse en el norma”.

Lo que da miedo es el amplio puesto de mejora. Incluso cerca de la Línea de Mendoza, fue un bateador productivo. Incluso con el swing-and-miss en su juego, el 36.3 por ciento de ponches de Gallo es el segundo más alto en las Ligas Mayores, se ve mejor que nunca. Solo Trout tiene una tasa de pasaportes más alta que el 19.7 por ciento de Gallo. Ese es el tipo de compañía que prefiere mantener.

Así que se quitará de los juegos como la noche del miércoles donde tuvo tres ponches en Kansas City y se centrará en los dos resultados más agradables. Si Joey Gallo en las ligas menores tenía que ver con prácticas de bateo legendarias y Joey Gallo en 2017 y 2018 en jonrones, en 2019 Joey Gallo se trata de convertirse en el bateador que puede ser, el que puede demostrar que el béisbol de Tres Resultados Verdaderos puede ser bastante espectacular por derecho propio.