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LATINAS EN LA WNBA - PASADO, PRESENTE Y FUTURO: Terri Acosta, la única preparadora física latina de la liga

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La mexicoestadounidense Terri Acosta: "Trabajar con la (WNBA) siempre fue un sueño" (3:36)

Para celebrar el Mes de la Herencia Hispana y como parte de nuestra serie "LATINAS EN LA WNBA - pasado, presente y futuro", ESPN Deportes Digital habló con la única preparadora física latina en la WNBA, Terri Acosta del New York Liberty. (3:36)

Para la gran celebración del Mes de la Herencia Hispana 2022, ESPN Deportes les presenta esta serie especial, Latinas en la WNBA - pasado, presente y futuro:


QUERER ES PODER

No todos pueden decir que han sabido desde siempre la carrera de sus sueños. Pero Terri Acosta sí: ser preparadora física de un equipo de la WNBA. Así de específico.

La coincidencia -- o más bien, una lesión -- la llevó a descubrir su pasión.

En sus propias palabras en entrevista exclusiva con ESPN Deportes Digital, Acosta revela cómo todo comenzó, “He sido preparadora física desde la prepa. Yo era atleta: jugué básquetbol, corría en pista y campo”.

Entonces llegaría el momento clave, “Me lesioné (al jugar básquet) y me encontré en la sala de entrenamiento y vi una carrera profesional que era realmente genial. Así que en realidad me uní como preparadora física estudiantil cuando estaba en la escuela preparatoria”.

La chispa se había encendido para Acosta: su vida se centraría en las lesiones deportivas… prevenirlas, evaluarlas, tratarlas y rehabilitarlas. Obtuvo un bachillerato en Kinesiología y Salud así como una maestría en Kinesiología, ambos de la Universidad de North Texas.

Según sus cálculos, contando aquellos años de la prepa, ha estado laborando en este campo durante aproximadamente 25-30 años.

Sin embargo, no alcanzó su máximo objetivo hasta tres años atrás. Fue entonces que el New York Liberty la contrató como su preparadora física principal. “Trabajar con la liga en sí siempre fue un sueño y luego ser nombrada preparadora física principal fue algo por lo que trabajé tan duro y que quería tener la oportunidad de hacer y ser capaz de sobresalir en ello”.

ACOSTA HACE HISTORIA EN LA WNBA

Cuando el Liberty contrató a Acosta en 2019, no fue su primera incursión en la WNBA. Más de 15 años antes, fungió como la encargada de equipamiento deportivo y preparadora física asistente del Detroit Shock (ahora las Dallas Wings). Durante su tiempo allí, ganó un título de liga en 2003. Eso fue apenas dos años después de completar su maestría en Kinesiología.

Además de ser la preparadora física en varias universidades en Texas, California y Nueva York a través de los años, Acosta trabajó con la selección de futsal de Estados Unidos durante la clasificación para la Copa Mundial de Futsal de la AMF en la Ciudad de México en 2007 y fue contratada para servir al programa deportivo (13 deportes) de los Baruch College Bearcats en la División III en 2016.

Pero el día histórico llegaría en 2019. Cuando el New York Liberty contrató a Acosta, ella se convirtió en la primera preparadora física principal mexicoestadounidense -- y sigue siendo la única latina hasta la fecha -- en la historia de la WNBA.

Para Acosta es un verdadero honor, “No lo tomo por sentado, lo aseguro. Y cada día, los pormenores de ser preparadora física, especialmente con el New York Liberty y mis atletas, solo trato de darles todo mi empeño. Me esmero por ellas y con suerte, se transfiere a la cancha y lo que hacen para la audiencia mundial”.

Acosta le sirve de ejemplo a jóvenes como Evina Westbrook, quien este año se convirtió en la primera jugadora con raíces mexicanas en ser seleccionada en el draft de la WNBA. Según Westbrook, “El logro de ella significa otra persona que ha allanado el camino para las que vendrán. Ella no es jugadora, pero trabaja para la WNBA, está con nosotras a diario, ayudando a su equipo con lo que necesita, y es otra pionera”.

¿QUIÉN ES TERRI ACOSTA?

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Terri Acosta, del NY Liberty, sobre su herencia mexicoestadounidense: "Me ha hecho quien soy"

La única preparadora física latina de la WNBA está orgullosa de sus raíces; en el Mes de la Herencia Hispana, nos cuenta sobre su trayectoria, su responsabilidad con las atletas en el NY Liberty y su familia.

Theresa “Terri” Acosta nació y se crió en San Antonio, Texas. Sigue siendo muy unida con sus padres y sus hermanas. Tanto es así, que cada mañana ella, sus padres y sus hermanas se reportan al chat de textos de la familia, “estemos donde estemos”.

Ella valora tener una familia unida sobre todo lo demás. Sus padres siempre le inculcaron, “Mantente en el camino correcto; seamos capaces de soñar en grande y hacer lo que realmente quieres hacer en la vida”. Por ahora, dice que está viviendo su sueño con el New York Liberty, en gran medida gracias a su familia.

Y cuando habla de la familia, Acosta aclara que se refiere no solo a su familia inmediata, sino también a las amistades que le apoyan, los compañeros de equipo de la prepa, los otros preparadores físicos que conoce… y, por supuesto, considera al equipo del Liberty y a su afición como parte de su clan familiar.

Claramente, Acosta se ha ganado el respeto de su equipo. En 2020, el Liberty lanzó su campaña #ShineLoudSunday, dedicada a reconocer a las mujeres locales que son agentes de cambio, líderes empresariales o emprendedoras que abogan por la justicia social, la igualdad de género, la justicia ambiental, el bienestar y mucho más. En octubre de ese año, el Liberty honró a Acosta en la campaña, tuiteando: “Agradecemos tu apoyo dentro y fuera de la cancha, abogando por la igualdad racial y de género”.

Si se suscriben a la página de Facebook del New York Liberty, podrán ver a la amigable Acosta de vez en cuando ofreciendo sus “Consejos de Salud con Terri”. Por ejemplo, en una edición dio consejos, de una forma divertida, sobre las tres claves para mantenerse saludable: nutrición, ejercicio y sueño.

A menudo comienza los videos de forma amena, con su saludo típico, “Hello, Libs familia!”

Y si siguen a Terri en Instagram, podrán apreciar sus bellos perritos; ¡tiene tres!

ORGULLO MEXICANO

Otra de las cosas más importantes para Acosta en su vida es su herencia mexicoestadounidense, porque “me ha hecho quien soy”.

Acosta añade, “Mi crianza en Texas con mis padres, que siguen siendo una influencia muy fuerte en mi vida, mis hermanas, toda mi familia en casa… me han apoyado a lo largo de los años y siguen apoyándome y siendo mis mayores porristas”.

El orgullo mexicano fue algo que compartieron en la familia Acosta cuando Juan Toscano-Anderson ganó este año el título de la NBA con los Golden State Warriors y se convirtió en el primer mexicoestadounidense en ser campeón de esa liga, celebrando su cultura con cada paso que daba hasta levantar el trofeo. Incluso luego sería recibido como un héroe por el presidente de México, Andrés Manuel López Obrador.

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Las mexicoestadounidenses de la WNBA sintieron orgullo al ver a Juan Toscano-Anderson coronarse campeón en la NBA

Cuando Toscano-Anderson se volvió en el 1er mexicoestadounidense campeón de la NBA con los Warriors en 2022, Evina Westbrook y Terri Acosta lo vivieron con sus familias.

Acosta recuerda que los logros de Toscano-Anderson y verlo con el símbolo patrio de México unieron a la familia aún más, si eso es posible, ”En realidad, a mi familia no le gusta mucho el básquetbol, pero es gracioso cómo se sintonizan con ciertas cosas como esa. Así que sí, estaban muy emocionados. Hacían capturas de pantalla y me las enviaban. Siempre es increíble ver a la comunidad sobresalir y realmente, algo especial sobre la comunidad latinx, nos centramos mucho en la 'familia' y tratamos de ser fieles a ella y levantar a la 'familia’”.

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Toscano: 'Mi abuelo vino de Michoacán por una vida mejor...ahora su nieto es campeón de la NBA'

Juan Toscano Anderson compartió sus sentimientos a Katia Castorena luego de conseguir el título con los Warriors.

La misma emoción corrió por el hogar de Westbrook. Cuenta ella de cuándo veían a Toscano-Anderson jugar y con la bandera sobre sus hombros, “Mi familia y yo, estábamos de pie, '¡Adelante, represéntanos! ¡Vamos!’ … Ver esa bandera mexicana ondeando en un nivel tan alto y en el escenario donde él estaba.

”Y ser representado, para nosotros mexicanos, no tengo palabras. … Significó mucho no solo para mí, para mi familia, para la comunidad del básquet, sino para los mexicanos en todas partes”, dijo Westbrook, entusiasmada.

UNA GRAN RESPONSABILIDAD

Las protagonistas de la WNBA son las jugadoras, no cabe duda. Pero no menos importante son las personas que les rodean y les ayudan a cumplir su meta de ganar un campeonato por su equipo.

Ese personal incluye a los preparadores físicos, quienes trabajan mayormente tras bambalinas. Su protagonismo sale a relucir cuando alguna jugadora se lesiona, si bien no muchos conocen su nombre.

Pero su deber no son solo las lesiones graves; todo empieza con el día a día. Así lo describe Acosta, “Lo que hago con el equipo en la rutina diaria: al entrar, consulto con las atletas. Básicamente, cualquier dolencia que puedan tener, lesiones, enfermedades, cualquier cosa que controle desde el principio”.

El trabajo de Acosta es intenso, a tiempo completo; ella viaja con el equipo y está con las jugadoras en cada momento. De hecho, llega antes que las jugadoras y es usualmente la última que se va. “Las ayudo a prepararse para los juegos y las prácticas, ya sea vendando los tobillos, estirando, cualquier tipo de terapia o rehabilitación que entra en el proceso de simplemente prepararlas. Así que es una rutina diaria, pero es algo que disfruto muchísimo”.

Acosta dice que es una de las primeras personas a quien las jugadoras se acercan para decirle que algo le sucede, sea lo que sea. Por lo tanto, fomenta un ambiente de confianza siempre. Los pasos que siguen son de gran responsabilidad, hacia las jugadoras y el equipo, “Ato los cabos por ellas: las conecto con los médicos de nuestro equipo, les digo a nuestro gerente general y a nuestra entrenadora lo que está pasando -- ya sea una lesión que debemos atender o cualquier otra cosa”.

Si ocurre una lesión seria, se puede decir que Acosta tiene el destino de las jugadoras del Liberty en sus manos.

Luego, y es algo que nos enorgullece en el New York Liberty, cubrimos todos los aspectos físicos, pero también ofrecemos asistencia en el lado mental.

”Cuando una atleta se lesiona por primera vez, es bastante perjudicial porque han visto, especialmente a este nivel, que les va bien en la cancha y, de repente, sufren una lesión que compromete su futuro”, según Acosta.

La veterana preparadora física alaba el sistema completo del New York Liberty, el cual atiende todos los problemas físicos y además proporciona ayuda para la salud mental. Explica Acosta, “Preparamos a una atleta para que pueda volver a la cancha y sobresalir al máximo de su capacidad”.

La legendaria Rebecca Lobo, ex estrella del Liberty, dice haber tenido el placer de charlar con Acosta durante sus menesteres como comentarista de la WNBA, precisamente al cubrir los partidos del Liberty.

Lobo -- quien se desgarró el ligamento anterior cruzado anterior y el menisco izquierdos en el primer partido de la temporada 1999 de la WNBA -- conoce demasiado bien la importancia del trabajo que hace Acosta, “Sé por mi carrera como jugadora que, a menudo, la persona más importante en el vestuario de un atleta no era el entrenador, ni el asistente, sino el preparador físico. Esa era la persona que te mantenía lo suficientemente saludable para estar en la cancha”.

Sin dar crédito directo a la mexicoestadounidense, Lobo elogia las actuaciones recientes del Liberty -- o sea, jugadoras saludables igualan un conjunto exitoso -- lo cual no es insignificante viniendo de alguien de la talla de Lobo, ”Ser preparadora física es muy prestigioso. Su tarea es mantener algunas estrellas muy importantes en la cancha. El New York Liberty alcanzó los playoffs por segundo año consecutivo. Allí suceden cosas emocionantes”.

Es cierto, suceden cosas emocionantes en Nueva York. Y es en gran parte porque la estelar Sabrina Ionescu ahora está saludable tras perderse prácticamente toda su temporada de novata, el 2020, tras lesionarse el tobillo izquierdo luego de tres partidos. Acosta la ayudó a través de todo el proceso de recuperación.

En 2022, ya plenamente recuperada, Ionescu fue la cuarta mejor anotadora de la liga, quinta mejor en triples anotados, octava mejor en tiros libres anotados, novena mejor en rebotes y segunda mejor en asistencias. Emocionante, por decir lo menos.

Acosta también ayudó a manejar el COVID-19 largo a AD Durr -- anteriormente Asia Durr -- cuando esta jugaba con el Liberty hasta junio de este año, antes de que fuese canjeada al Atlanta Dream, con miras a su retorno a la duela. Durr pudo disputar 10 partidos en la temporada 2022 con el Liberty y 15 con el Dream, llegando a promediar 7.0 puntos por partido y un impresionante 40.4% en triples para el final de la campaña; imposible ignorar el granito de arena de Acosta.

Acosta resume el peso y la recompensa de su labor cuando ocurre una lesión grave así, “Estar allí en el primer momento significa que la atleta me ve en lo que considero es un momento muy malo. A partir de entonces, poder estar ahí para ellas y ayudarlas durante todo el proceso para que regresen a la cancha, es muy gratificante”.

ACOSTA ACONSEJA: ”SUEÑA EN GRANDE”

En la segunda pieza sobre Rebecca Lobo que publicamos en esta serie especial para el Mes de la Herencia Hispana, “Latinas en la WNBA - pasado, presente y futuro”, la semana pasada, la ex estrella de la WNBA postuló que cualquier joven que se puede trazar la meta de ser jugadora en la liga para perseguir su sueño, sin importar su estatura.

Además, durante su entrevista con ESPN Deportes Digital, Lobo sugirió expandir los horizontes y no solo pensar en ser jugadora. Propuso emular a Acosta, “(La preparadora física) es una pieza importante, porque a menudo, si te interesa el deporte o eres atleta, solo piensas en las oportunidades en la cancha. Y hay tantas oportunidades en el deporte, el básquet y la WNBA fuera de la cancha, ya sea como preparador físico, en relaciones públicas, venta de entradas, marketing y más.

”Para quien ama el deporte, pero quizás no esté en condiciones de ser una de las 144 jugadoras en una lista de la WNBA, hay muchas otras vías para participar”, finalizó Lobo.

El consejo de Acosta para las jóvenes que quieran seguir sus pasos a la WNBA es, básicamente, que repitan su fórmula: “Sueña en grande. Apóyate en tu familia. Apóyate en los que te rodean que están ahí para ti. … Es esa fe en ti misma. Así que sueña en grande y cree en ti misma”.

Para la mexicoestadounidense Terri Acosta, quien rompió barreras al firmar como la primera preparadora física latina del New York Liberty y de la WNBA en 2019, la autoconfianza y la familia -- su familia en Texas, su familia compuesta de sus amistades y sus seres queridos, y su familia de Liberty, incluyendo a los aficionados -- hacen que todo sea posible.