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¿LeBron? ¿Magic? Entre los mejores de la historia, ¿hay alguien mejor que Michael Jordan?

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Flashback: MJ sobre Russell para el sexto campeonato (0:57)

Michael Jordan gana su sexto y último campeonato después de encestar un tiro brincado sobre Bryon Russell, que sería su último disparo al aro con los Chicago Bulls. (0:57)

¿Quiénes representan la verdadera competencia de Michael Jordan por el título de Jugador Más grande de Todos los Tiempos de la NBA?

La última carrera de Jordan en pos del campeonato vistiendo la camiseta de los Chicago Bulls es capturada en "The Last Dance", una serie documental a 10 partes que se estrenará este domingo por las pantallas de ESPN (9 p.m., hora del Este de Estados Unidos). Ese sexto y último título hizo que Jordan contara con fuertes argumentos para ser considerado el Más Grande de Todos Los Tiempos. Jordan, miembro del Salón de la Fama del Baloncesto, terminó en el primer puesto del NBArank de todos los tiempos de ESPN.com en 2016.

Sin embargo, ¿cuentan leyendas de la talla de Wilt Chamberlain, Bill Russell, Magic Johnson y Kareem Abdul-Jabbar con mejores argumentos que Jordan? ¿Qué hay de LeBron James? Y, ¿qué cualidades hacen de un jugador el Más Grande de Todos los Tiempos?

Como adelanto al debut televisivo de "The Last Dance", nuestros expertos en la NBA responden las interrogantes más importantes con respecto a los mejores jugadores de baloncesto de la historia.

1. ¿Cuántos jugadores de la NBA deberían ser incluidos en un análisis realista para definir al Más Grande de Todos los Tiempos?

Bobby Marks: A los fines de esta discusión, tengo 10 jugadores en mi lista: a saber, Wilt Chamberlain, Oscar Robertson, Michael Jordan, Magic Johnson, Larry Bird, Tim Duncan, Karl Malone, Kobe Bryant, Shaquille O'Neal y LeBron James. Si dentro de 10 años me hacen la misma pregunta, esa lista podría incluir a un miembro actual de los Golden State Warriors y otro que ya partió de dicho equipo: Stephen Curry y Kevin Durant.

Jackie MacMullan: A los propósitos de fundamentar un debate, tengo en mi lista a 11 jugadores que no necesitan presentación: Jordan, Russell, LeBron, Magic, Wilt, Oscar, Kareem, Shaq, Bird, Kobe y Jerry West.

Marc Spears: Sin duda, esta conversación debería ser breve. Los únicos exjugadores en mi lista son Magic, MJ, Wilt y Kareem, aunque cambio constantemente de opinión con respecto a Bird, Robertson, Hakeem Olajuwon, Duncan, Kobe y Shaq. A mi criterio, lo que mantiene fuera de esta lista a Russell es que no constituyó una fuerza dominante en el aspecto ofensivo. El único jugador actual que considero digno de ser mencionado en el debate por el Más Grande de Todos los Tiempos es LeBron, aunque creo que Kevin Durant y Giannis Antetokounmpo cuentan con potencial para entrar en esa discusión.

Kevin Arnovitz: Luego de haber analizado la lista de grandes jugadores, solo puedo esgrimir argumentos a favor de cinco jugadores: Abdul-Jabbar, Chamberlain, James, Jordan y Russell. Este es un debate particularmente difícil, porque la tarea de ahondar en estadísticas exhaustivas y videos históricos de la NBA es prácticamente imposible. ¿Cuántos aficionados de la NBA menores de 60 años, hasta los más apasionados, pueden decir que han visto algo más que un breve destello de la carrera de Russell? ¿Cuántos analistas de la actualidad, hasta los más avanzados, pueden afirmar que tienen una percepción real de cómo cuantificar los logros de la carera de Chamberlain, basados en las estadísticas disponibles de esa época?

Kevin Pelton: Pienso que existen cuatro jugadores con argumentos legítimos, dependiendo de cómo se define el significado de ser el Más Grande: Jordan, James, Chamberlain y Russell. Esto parece ser injusto para Abdul-Jabbar, quien tuvo, convincentemente, la mejor carrera de cualquier jugador antes de la llegada de LeBron; no obstante, dentro de este grupo, Kareem no parece dominar en ningún criterio, con la excepción de la longevidad.


2. ¿Qué atributos y logros valoras más a la hora de determinar cuál es el jugador más grande de todos los tiempos en la NBA?

Arnovitz: El Jugador Más Grande de Todos los Tiempos debió haber ejercido dominio individual de forma sostenida durante el largo curso de su carrera, combinado con los éxitos de su equipo. Este jugador debe encontrarse entre lo mejor de lo mejor durante largo, largo tiempo. Asimismo, debe dejar una huella indeleble en este deporte: la forma en la cual imaginamos al baloncesto como un ideal, nuestro criterio sobre el estrellato, la forma en la cual esos jugadores que vinieron después de él adoptaron o se apropiaron de su juego.

MacMullan: Existen jugadores que se ubican entre los más grandes de todos los tiempos sin haber ganado un solo campeonato; no obstante, todos los mencionados en mi lista han obtenido por lo menos un título. West habría ganado múltiples anillos de no haberse topado año tras año con la aplanadora de los Celtics de Russell, Bob Cousy y Sam Jones. Los ganadores de partidos de playoffs en situaciones "clutch" también pesan en mi criterio.

Spears: Ciertamente, ganar múltiples campeonatos es importante a la hora de definir el Más Grande de Todos los Tiempos. Al igual que el liderazgo y la habilidad de hacer que todos a tu alrededor mejoren. Manejar la derrota con elegancia es importante. Tener momentos importantes en los partidos más importantes es destacable. Disfrutar el juego y contar con personalidad de estrella también es importante.

Pelton: A mi criterio, la pregunta es la siguiente: Si colocamos las carreras de todos los jugadores en un draft, tomando en cuenta lesiones y retiros, ¿quién le daría la mayor cantidad de campeonatos al equipo que elegiste? Esto implica considerar el desempeño individual, solo hasta el punto de que sea capaz de impulsar la obtención de títulos; pero también hay que tomar en cuenta como esos campeonatos obtenidos gracias a ese jugador dependen de la coyuntura, compañeros, entrenamiento y la buena o mala suerte. También pienso que esta tesis equilibra de manera apropiada la elección entre valor en el apogeo de condiciones físicas y longevidad.

Marks: Las mismas tres características que deben utilizarse a la hora de definir el Jugador Más Valioso: triunfos, longevidad e impacto que ese jugador provocó dentro de su equipo.

3. En estos momentos, ¿quién es tu Jugador Más Grande de Todos los Tiempos y por qué?

MacMullan: Michael Jordan sigue siendo, a mi criterio, el Jugador Más Grande de Todos los Tiempos. Sus seis campeonatos fueron obtenidos durante dos etapas distintas de su carrera con elencos rotatorios. MJ fue un jugador dominante a la ofensiva que convirtió incontables cestas simbólicas para sellar victorias, pero fue igualmente aterrador a la defensiva. Y era todo un asesino, el competidor más implacable que este deporte haya visto jamás.

Spears: Magic Johnson, debido a su habilidad para jugar cuatro posiciones distintas a nivel de elite, su aptitud para hacer que todos a su alrededor fueran mejores jugadores, su liderazgo, sus tres campeonatos y cestas en partidos importantes. Magic fue la razón principal por la cual la NBA creció hasta convertirse en un gigante del deporte, antes de que Jordan hiciera explosión. Michael Jordan fue el mejor anotador. Quizás, Bill Russell fue el mejor defensor. Pero en términos generales, Magic fue el mejor.

Pelton: Según la definición que cité para responder la pregunta anterior, el Más Grande es LeBron, quien sumó a su haber otra temporada con calibre de Más Valioso desde que redacté una nota sobre el debate entre Jordan y LeBron durante la primavera de 2018. Debido al hecho que LeBron llegó a la NBA inmediatamente después de cursar secundaria y no se retiró en la cúspide, como lo hizo Jordan, James les dio a sus equipos una mayor cantidad de grandes temporadas. Eso se ve reflejado en su récord de 12 selecciones al primer equipo All-NBA, en comparación a las 10 sumadas por Jordan. Además, LeBron sumará con toda seguridad una selección adicional luego de la conclusión de esta temporada sin precedentes.

Arnovitz: Jordan. Sin importar la estadística que prefieran (cifras duras, estadísticas tradicionales, simple vista, dominio del equipo, influencia estilística, impacto cultural) Jordan se ubica en la cima de cada una, o muy cerca del tope.

Marks: Jordan. Crecí siendo aficionado a los Knicks y Jordan parecía ser Superman cada vez que pisaba la cancha durante esas series de playoffs entre Bulls y Knicks. En 1998, tuve asiento de primera fila a la serie de primera ronda de playoffs entre Bulls y Nets y parecía que el balón salía de las manos de Jordan por un impulso automático.

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4. Hecho o ficción: La cancelación de la temporada 2019-20 de la NBA afectaría de forma significativa el debate para definir el Más Grande de Todos los Tiempos

Spears: Una cancelación debido a la pandemia del coronavirus podría repercutir en el legado definitivo de LeBron James, porque podría arrebatarle un tentativo campeonato que sumaría argumentos a su favor; no obstante, equipos como los LA Clippers, Milwaukee Bucks y otros no estarían de acuerdo con dicha tesis. De todos modos, LeBron ya forma parte del debate para definir quién es el Más Grande de Todos los Tiempos sin duda alguna.

Arnovitz: Ficción. La NBA moderna se extiende por un lapso de más de 70 temporadas. La ausencia de cinco semanas de baloncesto y la posible cancelación de una postemporada sería apenas un pie de página en el recuento histórico de la liga y cualquier conversación que gire en torno a sus jugadores más distinguidos.

MacMullan: Ficción. No afecta de forma significativa el debate con respecto al Jugador Más Grande de Todos los Tiempos, pero estoy segura de que los aficionados de LeBron se sentirían decepcionados... y con toda razón. Existen todos los motivos imaginables para creer que James tenía la posibilidad de ganar su cuarto anillo, lo que le habría acercado al botín recolectado por Jordan. A pesar de ello, el total de anillos obtenidos no debería ser el único criterio. Si ese fuera el caso, Russell sería opción unánime.

Pelton: Considerando que ya he elegido a LeBron como el Más Grande de Todos los Tiempos, pues la cancelación de la temporada no afectaría mucho las cosas, a mi forma de ver las cosas. Creo que, para el resto del mundo, ver a James conducir a un tercer equipo distinto a la consecución de un título representaría una validación importante de su carrera. Desde esa perspectiva, sí importaría y posiblemente lo haría de manera significativa.

Marks: Ficción. Los logros de LeBron en el transcurso de su carrera son excepcionales. Si bien es cierto que James estaba enrumbado a luchar por su cuarto campeonato esta primavera con los Lakers, nada superará lo logrado por Jordan durante los años 80 y 90.


5. Hecho o ficción: Un jugador de la NBA activo y menor de 30 años tiene oportunidades de formar parte del debate para definir al Más Grande de Todos los Tiempos antes de que culmine su carrera.

Arnovitz: Hecho. Solo existen dos jugadores en la historia de la NBA que han ganado dos premios al Más Valioso antes de cumplir 25 años: Kareem y LeBron. Es probable que Antetokounmpo se convierta en el tercero de esa lista. Independientemente de los vacíos que actualmente se perciban en su juego o resumen curricular, Antetokounmpo cuenta con suficiente tiempo para descifrar el código y ubicarse en dicha conversación con toda legitimidad.

MacMullan: Hecho. ¿Quién sabe lo que depara el futuro? Antes de sufrir su lesión en el tendón de Aquiles, yo habría alegado que el versátil Kevin Durant tenía posibilidades de establecerse como el mejor. Ahora, amanecerá y veremos. ¿Podemos hacer un pronóstico preciso con respecto a las carreras de Zion Williamson o Luka Doncic en esta etapa tan temprana de sus vidas en la NBA? Me parece que ambos son jugadores capaces de definir su generación, pero ¿podrán evolucionar hasta que uno de ellos se convierta en el Más Grande de Todos los Tiempos? Solo el tiempo nos lo dirá.

Spears: Giannis cuenta con las aptitudes para meterse en ese debate, a medida que sigue creciendo como jugador. El único elemento del cual carece como jugador es una cesta de 3 puntos, algo en lo que seguirá evolucionando.

Marks: Ficción. Probablemente, Giannis se alce con otro premio al Más Valioso, pero no cuenta con una obra completa, especialmente en los playoffs, que le haga digno del debate. El jugador menor de 30 años que más se acerca a cumplir con los requisitos es Kawhi Leonard, quien tiene dos campeonatos en su haber, además de jugar a nivel All-NBA a ambos lados de la cancha. No obstante, me cuesta mencionar a Leonard como candidato al Más Grande de Todos los Tiempos, sin saber cómo se mantendrá su nivel de logros alcanzados durante el resto de su carrera. No olvidemos que Jordan jugó los 82 partidos que conforman la totalidad de una temporada de la NBA en nueve ocasiones. El máximo de partidos disputados por Leonard en una campaña es de 74.

Pelton: Ciertamente, es una idea razonable en el caso de Antetokounmpo. Y si bien aún tiene mucho camino por recorrer, creo que se encuentra dentro de lo alcanzable para Doncic, quien sumaba una de las mejores temporadas vistas en un jugador a sus 20 años.